Pikkuleijonat tähtää neljännen kerran peräkkäin finaaliin - Kiekkoareena esittelee MM-kisaryhmän

Anttoni Honka on Pikkuleijonien ykköspuolustaja torstaina alkavissa MM-kisoissa. Kuva: Jukka Rautio / Europhoto
Anttoni Honka on Pikkuleijonien ykköspuolustaja torstaina alkavissa MM-kisoissa. Kuva: Jukka Rautio / Europhoto

Suomen alle 18-vuotiaiden maajoukkue aloittaa kisaurakkansa ikäluokan MM-kisoissa torstaina kello 13.30 Suomen aikaa Slovakiaa vastaan.

Kolmesti peräkkäin finaalissa olleet Pikkuleijonat ovat tänäkin vuonna vahva mitalisuosikki Venäjän Tšeljabinskissä pelattavissa kisoissa.

Suomen päävalmentajana toimii ikäluokkaa kaudesta 2014-15 luotsannut Tommi Niemelä.

Nyt nimetystä 27 pelaajan ryhmästä neljä putoaa pois lopullisesta kisajoukkueesta vielä ennen torstain avausottelua.

Maalivahdit

Suomen ykkösvahtina kisoissa pelannee Kärpät-vahti Justus Annunen. Yhdeksi tämän ikäluokan parhaista maalivahdeista maailman laajuisesti arvostettu 191-senttinen Annunen on ollut maajoukkuetasolla ailahteleva, mutta kevään Nuorten SM-liigan hopeaan päättyneissä pudotuspeleissä Annunen torjui loistavasti. Hänet myös valittiin koko sarjan parhaaksi maalivahdiksi.

Joukkueen kaksi muuta vahtia ovat Bluesin Jere Huhtamaa sekä Pelicansin Jasper Patrikainen. Huhtamaa lienee lähtökohtaisesti joukkueen kakkosvahti, ja saattaa päästä myös jäälle.

Puolustajat

Tämän vuotisten Pikkuleijonien puolustuksessa on liigakokemusta viidellä pelaajalla. JYPissä alle drafti-ikäisten puolustajien piste-ennätyksen (20 ottelussa tehot 2+7) iskenyt Anttoni Honka sekä Mestiksen alle 18-vuotiaiden piste-ennätyksen (28 ottelussa 2+10) tehnyt Tapparan Toni Utunen kantavat isoa vastuuta takalinjojen kiekollisesta pelistä, ja molemmat saanevat myös runsaasti peliminuutteja niin tasakentällisin kuin erityisesti ylivoimalla.

Myös KooKoo-kaksikko Santeri Salmela ja Peetro Seppälä on saanut tililleen liigaotteluita, ja kuuluvat myös runkokalustoon. Jukurien 2001 syntynyt Mikko Kokkonen pelas päättyneen kauden valtaosin Mestiksessä, mutta hänenkin liigakokemukselleen nähtäneen joukkueessa käyttöä.

Kahdesta viimeisestä pelaavan puolustajan paikasta kamppailevat Ilveksen Lassi Thomson, Ässien Ville Heinola, Sportin Elias Laitamäki sekä KalPan Kim Nousiainen.

Hyökkääjät

Hyökkäyspäässä Suomen ykköstähti on Ässissä tulokaskaudellaan kovat tehopisteet (57 ottelua, 10+19) takonut Jesperi Kotkaniemi. Toisen polven liigakiekkoilija kantaa isoa vastuuta pelin rakentamisesta Suomen ykkösketjun keskushyökkääjänä. Kotkaniemi on puolustaja Utusen ohella ainoa viime kauden hopeamitalijoukkueesta tämän vuoden ryhmään jatkava pelaaja.

Toinen tällä kaudella vakiokokoonpanon paikan Liigassa ottanut hyökkääjä, Kärppien Rasmus Kupari on nimetty myös joukkueeseen mukaan, mutta hän liittyy kisaryhmään vasta Kärppien pelien päätyttyä. Oululaisten selvittyä finaaleihin Kuparin osallistuminen kisoihin vaikuttaa epätodennäköiseltä.

Kisoja edeltäneissä kahdessa harjoitusottelussa kovaa jälkeä - kolme maalia - tehneen HIFK-hyökkääjä Niklas Nordgrenin varaan lasketaan myös paljon. Tämän kauden kymmenessä maaottelussaan tehopisteet 7+10 tehnyt maaliahne laituri on Suomen ykkösaseita ylivoimalla.

Hyökkäyksen nuorin syömähammas on 2001 syntynyt TPS-hyökkääjä Kaapo Kakko, joka on monissa ennakkoarvioissa aivan kärkipäätä kesän 2019 NHL-varaustilaisuudessa. Kakkokin on pelannut tämän kauden ikäluokan maaottelut yli piste per peli -tahdissa. Hänen pistesaldonsa (38 ottelua, 25+30) Nuorten SM-liigassa sijoittuu alle 17-vuotiaiden kaikkien aikojen vertailussa kolmanneksi Sebastian Ahon ja Mikael Granlundin taakse.

Joukkueen neljäs tähtihyökkääjä on Yhdysvalloissa juniorisarja USHL:ssä 23 maalia tykittänyt Sampo Ranta. Tulevaksi kaudeksi Wisconsinin yliopistoon siirtyvä Ranta on viimeksi pelannut kotimaassa C-juniori-ikäisenä TPS:ssä, ja sen jälkeen tie on vienyt Itävallan kautta Yhdysvaltoihin. Suoraviivaisella voimahyökkääjällä on hyvä laukaus.

Kärkikuusikon täydentävät Tapparan pienikokoinen mutta taitava sentteri Kristian Tanus sekä Kärppien A-junioreissa hyvää jälkeä tehnyt Arttu Nevasaari. Käytännössä varmoja kisapelaajia ovat myös Espoo Unitedissa Mestis-debyyttinsä tällä kaudella tehnyt Lenni Killinen sekä saman seuran Patrik Siikanen.

Mielenkiintoisia nimiä joukkueessa ovat myös 2001 syntyneet KalPan Leevi Aaltonen sekä HIFK:n Anton Lundell. Kovia tehoja nuorempana tehnyt mutta sittemmin hieman hiipunut Aaltonen on loistava luistelija, joka pystyy esittämään näyttäviä kikkoja kovassa vauhdissa. Lundell on puolestaan luotettava kahden suunnan sentteri, jonka voi heittää jäälle tilanteesssa kuin tilanteessa.

Leiriryhmässä ovat mukana myös HIFK:n Konsta Hirvonen, Jokerien Jesse Moilanen, Lukon Ville Petman sekä KalPan Pekka Suhonen ja Severi Immonen.