Pennanen palautti HPK:n liigan eliittiin

Enteellistä? HPK:n johtotähti Sakari Manninen kaartaa täsmälleen samaa tahtia Tapparan hyökkääjän Teemu Nurmen kanssa. Tappara voitti ylivoimaisesti runkosarjan, mutta myös HPK palasi SM-liigan eliittiin. Kuva: Jukka Rautio.

Käy kovassa puolivälieräsarjassa JYPiä vastaan miten tahansa, HPK:n kausi on joka tapauksessa napakymppi.

Kaksi edelliskautta rämpineestä hämeenlinnalaisjoukkueesta on kasvanut talven aikana uskottava ja kilpailukykyinen joukkue.

Se on selvää, että tulikuuman JYPin pudottaminen vaatisi nyt valtavan venymisen, mutta SM-liigassa on nähty isompiakin ihmeitä.

Joka tapauksessa Antti Pennasen luotsaama joukkue on palauttanut Rinkelinmäelle HPK:n loistokauden kaltaisen värinän. Yleisömäärä on noussut tuntuvasti ja tunnelma vielä enemmän.

Niinpä HPK oli pitkään koko sarjan paras kotijoukkue, kunnes päätöskierrosten niukat Kärpät- ja Tappara-tappiot pudottivat Pennasen joukot kärkipaikalta.

Pennasen merkitys on ollut kiistattomasti poikkeuksellisen suuri. Hän on luonut Hämeenlinnaan uuden identiteetin ja ennen kaikkea systemaattisesti pelaavan joukkueen.

Ja mikä ilahduttavinta – HPK:n peli on ihailtavan aktiivista. Hämeenlinnalaiset jäävät kaikkia puuduttavaan trappiin vain pakon sanelemana.

On mielenkiintoista nähdä, vetääkö HPK yhtä rohkeasti ja raikkaasti myös JYPin mailaviidakon keskellä.

JYPin keräämä pistemäärä on paras sitten kauden 2008–09 ja runkosarjasijoitus korkein sitten tuoreimman finaalikauden 2009–10. Silloinkin HPK oli viides. Enteellistä?

Tuleva puolivälieräsarja on iso kypsyystesti Pennaselle ja useille ensimmäisiin SM-liigan pudotuspeleihin lähteville pelaajille. Onko vatsa jo kylläinen vai löytyykö vielä todellista uskoa JYPin pudottamiseen.

Tässä vaiheessa on turha puhua haastamisesta mitään. Sitä voi tehdä kesällä vaikka sulkapallossa tai beach volleyssa. Nyt pelataan vain ja ainoastaan ottelusarjan voitosta.

Entä miten kävi kauden aattona tehdyille ennustuksille?

Läpimurto: Oula Palve

Mestistä dominoineen sentterin uskottiin lyövän itsensä läpi myös liigatasolla. Hieno startti lupasi jymykautta, mutta tahti hiipui kauden mittaan. Runkosarjan päätteeksi tuli peräti 22 ottelun maaliton jakso ja pakkassaldo (–9) oli lopulta koko joukkueen heikoin. Synkästä lopusta huolimatta Palve oli kuitenkin koko sarjan neljänneksi tehokkain tulokas (5+17=22) ja todisti kuuluvansa ylimmälle tasolle. Odotusarvot taisivat nousta liiankin korkealle.

Kivijalka: Sakari Manninen

Sentterin rooli nousi juuri niin suureksi kuin ennustettiin. HPK:n huippukaudesta kuuluu suurin kiitos nimenomaan Manniselle. Hän oli joukkueen paras maalintekijä, syöttäjä ja pistemies. Myös tehosaldo (+24) oli korkein. Kun maaleista peräti kuusi oli voittomaaleja, merkitys korostuu entisestään. Eikä Mannisen suuruutta mitata pelkillä numeroilla – tämän miehen pelillinen suuruus tuli esiin myös A-maajoukkueessa.

Uhkakuva: Nathan Lawson

Kokenut kanadalaisvahti osoittautui hanttikortiksi, kuten jo harjoituspelien perusteella oli nähtävissä. Lawsonin liigaura jäi yhden ottelun ja reilun 36 minuutin mittaiseksi. Syyskuun lopun lohduton Lukko-peli sinetöi kerrasta kohtalon – kiitos ja näkemiin. Kuten ennakoitiin, Emil Larmi aloitti kauden ykkösvahtina ja on sillä tontilla loppuun asti. Kokemattoman liigatulokkaan kausi on ollut parempi kuin osattiin odottaa.