Parkkipaikalta pokaalibileisiin — Golden Knightsin sensaatiovalmentajan iso oivallus kantoi pitkälle

Vegas Golden Knightsin valmentaja Gerard Gallant käsitteli Los Angeles Kingsin kapteenia Anze Kopitaria ensimmäisen kierroksen sarjan ratkeamisen jälkeen Kuva: Chris Williams/Icon Sportswire

Potkut saanut jääkiekkovalmentaja ei sinänsä ole mikään megaluokan uutinen. Kengänkuvia tulee hokikoutsien persposkiin jatkuvasti ympäri maailmaa.

Mutta se tapa, jolla Florida Panthers kohteli Gerard Gallantia, ei kestä minkäänlaista päivänvaloa.

Panthers aloitti syksyllä 2016 odotettua heikommin. Saldo 11-10-1 oli liikaa Tom Rowelle, joka päätti antaa päävalmentajalleen lähtöpassit. Sekään ei painanut, että Gallantilla oli sopimusta jäljellä kaksi ja puoli vuotta.

Koko seura oli sekavassa tilassa. Rowe oli noussut pikavauhtia farmijoukkueen valmentajasta Panthersin päävalmentajaksi ja manageriksi. Gallantin potkut oli vain yksi sivuepisodi isossa tarinassa.

Yleensä seurajohto odottaa, että valmentaja ja joukkue palaavat pelireissulta kotiin ennen ilmoituksen antamista. Panthers toimi toisin. Medioihin levisi kuvia, jossa Gallant odottaa taksia Carolina Hurricanesin kotihallin pihalla. Joukkueen bussi jatkoi lentokentälle, eikä kukaan huomannut järjestää Gallantille omaa kyytiä.

Gallant kävi hakemassa itse laukkunsa pois Panthersin bussin tavaratilasta. Siinä on siirtymäriittiä ja symboliikkaa kerrakseen!

Kun NHL-kausi 2017—18 on kääntymässä kohti loppua, sama Gallant on juhlittu sankarivalmentaja, joka on koutsannut Vegas Golden Knightsin Stanley Cupin finaaliin.

***

Gallantin ura on ollut melkoista heittelyä viime vuodet. Ennen potkukauttaan hän oli ehdokkaana parhaalle valmentajalle annettavan Jack Adams Trophyn saajaksi.

Panthersin potkut koituivat lopulta hänen onnekseen. Laajennusjoukkue Vegas Golden Knightsin GM George McPhee tarttui täkyyn ja nappasi kokeneen kiekkomiehen pääkäskijäksi.

McPhee teki sen mikä on kiekkojoukkueen managerin yksi tärkeimmistä tehtävistä. Hän palkkasi juuri tähän joukkueeseen sopivan valmentajan.

Jo pelaajien varausvaiheessa oli selvä, ettei Vegas tule saamaan riveihinsä NHL:n tähtipelaajia. Valmentajaksi oli siis palkattava ihminen, joka saa keskinkertaisen uran pelanneista pelaajista kaiken irti.

***

Usein sanotaan, että keskinkertaisista pelaajista tulee parhaita valmentajia, koska he ovat joutuneet ajattelemaan asioita enemmän kuin superlahjakkaat pelaajat. Gallant pakotti itsensä jo uran aikana miettimään, miten hän saa itsestään kaiken irti.

Gallant niitti 615 NHL-ottelun urallaan mainetta voimahyökkääjänä, vaikka vartta oli alle 180 senttiä. Tahtoa oli enemmän kuin lahjoja. Gallant oli pelaajana kuin Vegas Golden Knights pienoiskoossa.

Gallantin taika piilee siinä, että hän valmentaa ihmisiä, yksilöitä. Gallant sai kritiikkiä Floridan aikoina siitä, ettei hän välitä nykyajan vaatimusten mukaisesti riittävästi analytiikasta, johon Rowe oli suorastaan rakastunut.

Gallant itse kuitenkin kumosi analytiikkateorian ESPN:n jutussa.

— Olen joskus itsepäinen kaveri, joka tuo vähän liikaa omaa mielipidettään esiin. Annoin asioista rehellisen mielipiteen, eikä se aina auta sinua. Ehkä sanoin jotain mitä he eivät halunneet kuulla, Gallant sanoi.

***

Gallant pääsi asian ytimeen konferenssifinaalin aikanaan antamassaan lausunnossa, jossa hän käsitteli suhtautumistaan pelaajien virheisiin.

Hän muistutti ajatelleensa jo aktiiviaikoina, että pelaaja tuntee olonsa hyväksi, jos hän tuntee valmentajan luottamuksen. Eli ollaan hyvin kaukana perinteisestä pelolla johtamisen ajattelutavasta.

— Kehotan pelaajiani pelaamaan kovaa ja olemaan pelkäämättä virheitä. Jos pelkäät virheitä, mitä tapahtuu? Tulee virheitä.

Hän totesi, että pelaajat tekevät peleissä virheitä joka tapauksessa. Ratkaisevaa on, miten niihin reagoidaan.

— Pelaajat eivät halua tehdä virheitä, mutta pelit olisivat aika tylsiä, jos virheitä ei tulisi lainkaan. Ei olisi ylivoimahyökkäyksiä tai läpiajoja.

— Kehotan pelaajiani pelaamaan kovaa ja olemaan pelkäämättä virheitä. Jos pelkäät virheitä, mitä tapahtuu? Tulee virheitä.

Gallant puhui toisen mahdollisuuden antamisesta. Moni muukin puhuu, muttei toteuta periaatetta käytännössä.

Nelosketjun hyökkääjä Tomas Nosek otti tyhmän jäähyn neljännessä konferessifinaalissa, ja Patrik Laine pääsi tasoittamaan ottelun. Mitä teki Gallant? Hän pääsi Nosekin irti heti uudelleen, eikä hyllyttänyt häntä.

Mitä teki Nosek? Iski 2—1-johtomaalin Golden Knightsille.

***

Todennäköisesti jokaisen NHL-joukkueen harjoitusleirillä otetaan tavoitteeksi, että juuri tämä joukkue on se, joka tekee eniten töitä.

Hyvä tavoite, mutta sarjassa ei voi olla 31 joukkuetta, joka tekee eniten töitä.

Kyse on siitä, miten pelaajat saa sitoutettua niihin tekoihin, joita jääkiekon yhteydessä kutsutaan työksi. Ne teot voidaan pilkkoa satoihin mikroskooppisiin osiin: miten mennään taklausten alle, miten luistellaan omiin, miten pidetään kova karvauspeli käynnissä ja niin edelleen.

Gallant on saanut jokaisen Golden Knightsin pelaajan tuntemaan itsensä tärkeäksi. Pelaajat luottavat siihen, että jos he hoitavat oman ruutunsa täysillä, vieruskaverikin hoitaa.

Jos Gallant pääsee joukkoineen juhlimaan Stanley Cupia, hänestä voisi kirjoittaa kirjan otsikolla "Parkkipaikalta pokaalijuhliin".