Parempi kuin Crosby – Tähtisentteri nosti Penguinsin takaisin mestaruusjunaan

Jevgeni Malkin on venytellyt itsensä vetreään kuntoon. Kuva: Eric Canha/All Over Press

Pittsburgh Penguinsin Jevgeni Malkinin ensimmäinen vaihto Dallas Starsia vastaan. Dallasin ykköspakki John Klingberg kuljettaa kiekkoa hyökkäysalueella, muttei huomaa sivusta tulevaa venäläishyökkääjä.

Malkin jysäyttää Klingbergin jykevällä taklauksella irti kiekosta. Kaatuessaan ruotsalaispakki huitaisee Malkinia seiväsiskulla pohkeisiin, mutta säästyy ilman jäähyä.

Myöhemmin avauserässä ylivoimalla Malkin kiertää b-pisteen kaarelle ja löytää tarkalla syötöllä Patric Hörnqvistin, joka niittaa lukemiksi 1-0.

Tätä Penguinsin sentterin peli on ollut jo pitkään. Malkin on ollut kolme viime kuukautta täysin pitelemätön, ja hänen vireensä ansiosta Penguins on nostanut huimasti osakkeitaan loppukauden mestaruustaistossa.

Sidney Crosby on edelleen maailman paras pelaaja, mutta Malkinista on tullut pelillisesti häntäkin arvokkaampi pelaaja. Sen huomasi muiden muassa The Hockey News, joka arvioi Malkinin Penguinsin MVP:ksi tällä kaudella.

Valinta ei jää välttämättä yhden median kunnianosoitukseen. Malkin on nostanut osakkeitaan joka Hart Trophy -kaavailuissa, eikä pistepörssin voittaminenkaan ole mahdottomuus.

NHL jätti Malkinin ulkopuolelle, kun se valitsi kaikkien aikojen sata parasta pelaajaa juhlavuoden kunniaksi. Se täyttää jo rikoksen mittasuhteet. Malkin olisi kuulunut jopa 50 parhaan joukkoon. 

***

Malkin on ylivoimainen ykkönen kalenterivuoden pistepörssissä. Hän on iskenyt 30 pelissä uskomattomat tehot 25+26=51, kun Crosby on kakkosena pistein 9+32=41. Siinä sitten jo selitystä kerrakseen, minkä takia Penguinsin pistetahtikin on parantunut.

Penguins on ollut jo 2000-luvun puolestavälistä lähtien kaksipäinen hirviö, joka on ahmaissut saaliin toisensa jälkeen. Valmentaja toisensa jälkeen on joutunut saman pohdinnan eteen: peluuttaako kaksikkoa yhdessä vai erikseen?

Malkinin ja Crosbyn välille on haettu vuosien varrella puoliväkisin ristiriitaa, mutta vaikka oikeasti venäläinen ja kanadalainen kunnioittavat toisiaan ammatillisesti erittäin paljon.

Kun toinen pää on kerännyt voimiaan, toinen on syössyt tulta.

Ilman Crosbyä Malkinin rooli Penguinsissa olisi ollut vuosien varrella vielä isompi, mutta loukkaantumishistorian kautta peilattuna kaksikko on tukenut hyvin toisiaan. Kun toinen pää on kerännyt voimiaan, toinen on syössyt tulta.

Crosbyn ja Malkinin ympärille saa rakennettua keskinkertaisillakin laitureilla kaksi ketjua, joiden peluuttaminen pois on hankalaa. Se nähtiin esimerkiksi viime kevään finaaleissa, kun Nashville Predatorsin sentteriosasto oli loukkaantumisten runtelema. Pitovoima yksinkertaisesti loppui kesken.

***

Penguinsin päävalmentaja Mike Sullivan on päätynyt ainoaan oikeaan ratkaisuun: hän peluuttaa Crosbyä ja Malkinia erikseen tasakentällisin, mutta heittää heidät yhteen ykkösylivoimaan.

Malkinin huippuvire on yksi syy, miksi Penguins on ottanut parhaan ylivoimajoukkueen titteli Tampa Bay Lightningiltä, joka piti titteliä pitkään syyspuolella.

Penguins saa koottua ylivoimaansa ihanteellisen ylivoimakoostumuksen. Kris Letang dominoi viivaa kolmion kärkimiehenä, ja hän pystyy rightin miehenä syöttämään luontevasti leftin puolen Malkinille, joka hakee b-pisteen kaarelta vetoa suoraan syötöstä. Kutiuhka on toisella vielä isompi – herra nimeltä Phil Kessel.

Hörnqvist on yksi maailman parhaita maalieduspelaajia, joka pystyy ohjaamaan ja hakkaamaan irtokiekkoja sisään. Entä se viides mies? Muuan Sidney Crosby.

Malkinin pelipäästä kertoo jotain sekin, että usein pelin pyörittäjän paikalla häärii Malkin, ei Crosby. 

Tasakentällisin Malkin on pelannut viime aikoina kakkosketjussa Hörnqvistin ja Carl Hagelinin kanssa. Ruotsalaisvenäläinen kombo toimii: taito (Malkin), nopeus (Hagelin) ja kovuus (Hörnqvist).

***

Vaikka Crosby ja Malkin tulevat erilaisesta kiekkokulttuurista, heidän perusluonteessaan on paljon samaa. Nöyryys, työteliäisyys ja silkka ujous paistavat persoonasta läpi.

Millainen supertähti hän olisikaan Pohjois-Amerikassa, jos julkisessa esiintymisessä olisi Aleksandr Ovetshkinin tyylistä särmää.

Malkin on vuosien varrella oppinut englannin, mutta vaikka joukkueen keskuudessa hän on armoitettu pilailija ja huumorimies, julkinen kuva on ollut jokseenkin puiseva. Millainen supertähti hän olisikaan Pohjois-Amerikassa, jos julkisessa esiintymisessä olisi Aleksandr Ovetshkinin tyylistä särmää.

Malkinin julkiset esiintymiset ovat kuitenkin rentoutuneet huomattavasti viime vuosina, ja hän on alkanut jopa avata kujeilevaa persoonaansa somessa. Kehonkielestä huokuu, että perheen perustanut 31-vuotias on löytänyt itsensä sekä ihmisenä että urheilijana. Aika ajoin virnistys herättää epäilemään, onko hän Venäjän versio Aake Kallialasta. 

Pelin muuttuminen vapaamaan suuntaan on antanut lisää avaimia käteen Malkinille, joka pystyy nyt hyödyntämään henkilökohtaista taitoaan. Malkin oli mestari pujottelemaan mailaviidakon keskeltä tekopaikkaan jo silloin, kun huitomiset menivät tuomareilta läpi.

Muutamia vuosia sitten Malkinin tyhmät kostojäähyt aiheuttivat omalle valmennukselle harmaita hiuksia, mutta tavat ovat parantuneet. Kuten Dallas-ottelun hyvät taklauksetkin osoittivat, hän käyttää 191-senttistä jykevää kroppaansa hyväksi. Kuitenkin hermot pysyivät kurissa, kun Dallasin agitaattorirotta Antoine Roussel yritti hämmentää maalineduskahakassa.

Vaikka Penguinsin alkukausi oli pettymys, kaikki näyttää taas mahdolliselta. Malkinin nousuvireen ansiosta Penguinsin kolmas peräkkäinen Stanley Cup näyttää taas mahdolliselta.