Palomäen NHL-kolumni: Aleksander Barkovin NHL-supertähteydelle symbolinen sinetti – ”Paljon samaa kuin Sidney Crosbyssa”

Aleksander Barkov työssään.
Aleksander Barkov työssään – kiusaamassa tällä kertaa Antti Raantaa. Kuva: Kevin Abele / All Over Press

NHL jäi tähdistöottelutauolleen torstain ja perjantain välisenä yönä pelatun ison kierroksen myötä. Tähdistöottelu on joka kausi merkittävä kohokohta – henkilökohtaisesti lähinnä siksi, että kerrankin saa muutamaksi päiväksi irrottautua jokapäiväisistä NHL-rutiineista.

Ymmärrän tapahtuman funktion, ja ilmeisesti se Pohjois-Amerikassa myös uppoaa väestöön. Sarjaa ammatikseen seuraavana en näe koko tapahtumassa mitään mieltä. Eivätkä näe varsinkaan kokeneemmat pelaajatkaan, jotka pelikiellon uhalla pakotetaan Tampan auringon alle tekemään ilmaista pr-työtä NHL:lle, kun muut NHL-pelaajat saavat lomailla ja ladata akkujaan kevään rajua rypistystä varten.

Vaikka itse tapahtuma on sinänsä täysin merkityksetön, kutsu sinne ei ole. Fanit ovat käärmeissään, jos heidän mielestään tapahtumaan kuuluva pelaaja jää ilman kutsua. Media analysoi valintoja kuin suomalaiset Leijonien olympiavalintoja. Koko homma on melkoinen sirkus.

Tällä kaudella realismi on kuitenkin iskenyt lujaa kasvoille. Kun Blackhawksilla on jäljellä enää 37 ottelua, se on 12:ntena

Toki valintoja ohjaa osaltaan myös se, että jokaisesta 31 organisaatiosta täytyy olla edustusta. Se selittää muun muassa sen, miksi Detroit Red Wingsin Mike Greenin kaltainen pelaaja sai tänä vuonna kutsun Tampaan.

Greenin kaltaisia poikkeuksia lukuun ottamatta kutsu on kuitenkin valtava kunnianosoitus. Erityisen merkittävä se on tänä vuonna Florida Panthersin suomalaishyökkääjälle Aleksander Barkoville, joka sai kutsun ensimmäistä kertaa urallaan.

***

On hämmästyttävää ajatella, että Aleksander Barkov on vasta 22-vuotias. NHL:ssä runkosarjaotteluita on kertynyt jo 298 kappaletta.

Jo vuosikausia Barkov on ollut NHL:n parhaiten varjeltuja salaisuuksia. Kun tähdistöotteluvalintoja tai NHL:n parhaita keskushyökkääjiä on puntaroitu, valtamedia on ollut hyvin hiljaa Barkovin kohdalla.

Ainut poikkeus on ollut analytiikkayhteisö. Sieltä suunnalta on kuulunut jo ainakin parin vuoden ajan kohinaa Barkovista. Yleensä sanoman muoto on ollut suurin piirtein sen sävyinen, että on käsittämätöntä, kuinka vähän huomiota tämä mies saa osakseen. Ja analytiikkayhteisö on ollut täysin oikeassa.

Se, että Barkov ei ole saanut aiemmin ansaitsemaansa arvostusta, kertoo paljon NHL:ssä vallassa olevasta vanhanaikaisesta ajattelusta. Noin 20-vuotiasta eurooppalaista keskushyökkääjää, joka ei keiku pistepörssin kärkisijoilla, ei voi ottaa keskusteluun mukaan, kun maailman parhaat pelaajat ovat puntarissa.

Sekin fakta on hidastanut Barkovin nousua esille, että hän on joutunut raahaamaan pari vuotta kivirekeä nimeltään Jaromír Jágr perässään.

Toki selittäviä syitä on muitakin. Barkov pelaa Floridassa, jonka peleissä edes paikallislehdillä ei ole enää jokaisessa ottelussa välttämättä toimittajaa paikalla. Barkov on myös ollut sivussa 10-30 ottelua kaudessa lyhyen NHL-uransa aikana, minkä takia liekki ei ole roihahtanut ihan täyteen liekkiin.

Ja sekin fakta on hidastanut Barkovin nousua esille, että hän on joutunut raahaamaan pari vuotta kivirekeä nimeltään Jaromír Jágr perässään. Kaikki kunnia lajilegendalle, mutta fakta on, että Barkov on vapautunut pelaamaan vielä parempaa jääkiekkoa, kun rinnalle on tällä kaudella löytynyt NHL:n kärkipään laitahyökkääjät, Jonathan Huberdeau ja Jevgeni Dadonov.

***

Panthersin kausi on ollut odotetun heikko, mutta käytännössä kaikki hyvä on kummunnut Barkovin ketjun toiminnasta. Kaiken, mikä liittyy voittavaan toimintaan kaukalossa – esimerkiksi kiekkojen riistäminen, hyökkäyspelin rytmittäminen suoritusvarmasti, kenttätasapainosta huolehtiminen – Barkov on tehnyt NHL:n parhaalle puolustavalle hyökkääjälle jaettavan Selke-palkinnon arvoisesti.

Aleksander Barkov.
Aleksander Barkovin profiili on noussut myös niin sanotun perinteisen NHL-median silmissä. Kuva: NHL

Kunnioitusta on alkanut tulla muillakin tavoin. Kun pelaajailta kysytään, kuka on NHL:n aliarvostetuin pelaaja, vastaus on usein Barkov. Vastustajan valmentajat Mike Babcockista lähtien hehkuttavat Barkovia – ja osoittavat sanojensa myös painavan peluutusratkaisuillaan.

Barkovilla on paljon samoja ominaisuuksia kuin maailman parhaalla pelaajalla, Sidney Crosbylla. Tärkein niistä on halu kehittyä.

Kun Crosby vaikkapa päättää parantaa laukaustaan, hän tekee sen niin, että seuraavalla kaudella tulee maalikuninkuus. Kun Barkov päättää parantaa aloituksissa, aloitusprosentti kohoaa 46 prosentista 54:ään. Sellaisen muutoksen Barkov on tälle kaudelle pystynyt tekemään.

Kun miettii Barkovin tasoa, kannattaa katsoa, keitä muita hyökkääjiä Atlantic-divisioonan tähdistöjoukkueessa on. Ja toisaalta myös sitä, ketä siellä ei ole – muun muassa Patrice Bergeron.

Barkovin kohdalla kutsu tähdistöotteluun on symbolisesti käänteentekevä. Se symboloi kasvua analytiikkayhteisön varjellusta salaisuudesta koko NHL-yhteisön tunnustamaksi supertähdeksi.