Palomäen NHL-kolumni: Aleksander Barkoville heitetty hurja haaste – kummasta tulee NHL-historiaa tekevän supertähden manttelinperijä?

Sean Couturier.
Sean Couturier pelaa väkevää läpimurtokautta. Kuva: Gavin Baker / All Over Press

Pavel Datsjuk on jo NHL-kaukalot jättänyt. Ryan Kesler täyttää elokuussa 34, Patrice Bergeron heinäkuussa 33, Anže Kopitar elokuussa 31 ja Jonathan Toews huhtikuussa 30 vuotta.

NHL:n parhaiden kahden suunnan hyökkääjien listalla on vääjäämättä koittamassa sukupolvenvaihdos muutaman vuoden säteellä. Osan edellä mainittujen soturien käyrä on jo kääntynyt laskuun.

Mieletöntä kautta Boston Bruinsissa pelaava Bergeron voittaa tätä vauhtia tällä kaudella historiallisesti jo uransa viidennen Selke-palkinnon, mutta ei hänkään enää loputtomasti palkintoa jaettaessa ylivertainen ole. Bob Gaineyn neljän pytyn ennätyksen rikkominen on jo itsessään huikea suoritus.

Nuoren polven keskushyökkääjien esiinmarssia on johtanut jo muutaman kauden ajan Florida Panthersin suomalaiskeskushyökkääjä Aleksander Barkov. Barkovin tähteydelle saatiin muutama viikko sitten jo symbolinenkin sinetti allstar-kutsun muodossa.

Vuonna 1995 syntynyt Barkov ei ole kuitenkaan yksin. Vielä nuoremmista on nousemassa vuonna 1996 syntynyt Brayden Point, joka on pelannut Tampa Bay Lightningin supertähtien varjossa väkevää läpimurtokautta.

Kovin haastaja Barkoville on kuitenkin tällä hetkellä nousemassa Philadelphian suunnalta. Joulukuussa 1992 syntynyt Sean Couturier sai tällä kaudella kuin varkain johtaakseen Flyersin ykkösketjun, ja jälki on ollut tuhoisampaa kuin kukaan olisi osannut kuvitellakaan.

***

Flyers varasi Couturierin kesällä 2011 numerolla kahdeksan, ja kanadalainen murtautui saman tien joukkueensa pelaavaan kokoonpanoon. Useimmille pelaajille työsulku syksyllä 2012 oli painajainen, mutta Couturierin kehitystä se palveli, koska hän sai pelata hyökkäävämmässä roolissa AHL:ää syksyn ajan.

Claude Giroux.
Claude Giroux on siirretty tällä kaudella laidalle. Onnistuneesti. Kuva: NHL

Viimeiset neljä kautta Couturier on ollut NHL:n ailahtelevimpana organisaationa tunnetun Flyersin tukipylväs. Kun Claude Giroux ja kumppanit ovat ratkoneet pelejä vuoroilloin omaan ja vastustajan päätyyn, Couturier on ankkuroinut kolmosketjua kaikessa hiljaisuudessa ja kasvanut alivoimaspesialistiksi.

Couturier oli jo urautumassa rooliinsa, jossa hän pelasi jatkuvan myllerryksen keskellä plusmerkkistä jääkiekkoa illasta toiseen ja teki 30-40 tehopistettä kaudessa. Ainoa porukka, joka Couturieriin kiinnitti isompaa huomiota, oli analytiikkayhteisö. Yhdysvalloissa syntynyt sentteri on ollut NHL:n kärkipään pelaajia edistyneemmissä tilastoissa jo vuosia.

Tarina on siis hyvin samankaltainen kuin Aleksander Barkovilla. Barkov on toki pelannut isommassa roolissa Florida Panthersissa, mutta ei häneenkään ennen tätä kautta suurempaa huomiota ole kiinnitetty analytiikkayhteisön ulkopuolella.

Vielä Barkovia parempi verrokki Couturierille on Ryan Kesler. Amerikkalaissentteri pelasi 2010-luvun taitteessa useamman huippukauden sen ajan kestomenestyjän Vancouver Canucksin riveissä. Hän teki sen kuitenkin Sedinin veljesten varjossa, joten Kesler pysyi ikään kuin varjeltuna salaisuutena kirkkaimman valokeilan ulkopuolella.

Kun kaudella 2010-2011 Kesler yhtäkkiä teki hulppeat 41 maalia, hänestä puhuivat kaikki. Kahden suunnan huippuhyökkääjien kirous on se, että suuri yleisö huomaa heidät vasta sitten, kun tulosta syntyy hyökkäyssuuntaan – vaikka se on heidän pelistään lopulta vain pieni osa.

***

Couturier on nyt samanlaisessa nosteessa kuin Kesler seitsemän vuotta sitten. Ennen tätä kautta piste-ennätys oli 39, mutta tällä kaudella on täysin mahdollista, että saman verran tulee jo maaleista. Tällä päivämäärällä kasassa on 28 nyyttiä.

Ryan Kesler.
Ryan Keslerin urapolussa on samankaltaisuutta Sean Couturieriin. Kuva: NHL

Oikeastaan mikään muu Couturierin pelaamisessa ei ole muuttunut kuin ympärillä olevat pelikaverit. Kun Flyers keksi keskushyökkääjäylitarjonnassaan siirtää Claude Giroux’n ykkösketjun laitahyökkääjäksi, Giroux’n ja Jakub Voracekin väliin piti löytää jostain keskushyökkääjä.

Sittemmin Voracek on siirretty ketjusta pois, jotta Flyersilla olisi tasapainoisempi hyökkäyskalusto, mutta Couturierin ja Giroux’n löytämällä yhteydellä ei ole haluttu leikkiä. Ketjun on tämän vuoden puolella täydentänyt useimmiten nuori ja liukas laitahyökkääjä Travis Konecny.

Giroux on pelintekijänä NHL:n eliittiä. Hän tarvitsee vierelleen jalkoja ja käsiä ruokittavaksi. Konecnylta löytyy molempia, mutta ennen kaikkea jalkoja.

Uusi piirre Couturierin pelissä on paljastunut Giroux’n vaikutuspiirissä. Tai ei se varsinaisesti uusi piirre ole, mutta aiempaa paremmin se on päässyt esiin. Isokokoisessa sentterissä näkyy nimittäin erittäin väkevä pohjoisamerikkalainen perimä maalineduspelaamisessa.

Kun rooli on ollut ajaa maalille, Couturier menee sinne karmit ryskyen anteeksi pyytelemättä. Hän on väkivahva vääntämään irtokiekoista, ja ennen kaikkea häneltä löytyy kykyä painaa kiekko maaliin kolmen metrin säteeltä maalista. Mailavahvuus yhdistettynä todennäköisesti jo lapsena ulkojäillä opittuun taitoon laittaa kiekkoa riman alle on osoittautunut tappavaksi yhdistelmäksi.

Tämänkaltaisessa ympäristössä Couturier on pystynyt lisäämään myös tehokkuuden cv:lleen. Sen ansiosta Flyersilla ei ole ainakaan mikään kiire ajaa viime kesän kakkosvarausta Nolan Patrickia liian nopeasti liian isoon ruutuun.

Kovin monta viikkoa ei kautta ehtinyt kulua ennen kuin Flyersin päävalmentaja Dave Hakstol hoksasi ottaa tämän taidon käyttöön myös ylivoimalla. Couturier syrjäytti muutaman kierroksen jälkeen Valtteri Filppulan yhdessä NHL:n vaarallisimmista ylivoimakentällisissä, jonka hän on siitä hetkestä lähtien muodostanut Shayne Gostisbeheren, Giroux’n, Voracekin ja vielä härkämäisemmän Wayne Simmondsin kanssa.

Tämänkaltaisessa ympäristössä Couturier on pystynyt lisäämään myös tehokkuuden cv:lleen. Sen ansiosta Flyersilla ei ole ainakaan mikään kiire ajaa viime kesän kakkosvarausta Nolan Patrickia liian nopeasti liian isoon ruutuun. Joka tapauksessa sentterikaksikko Couturier-Patrick antaa Flyersille hyvät edellytykset menestyä ainakin seuraavat kymmenen vuotta.

Couturierista puhuttaessa tehot ovat kuitenkin vain bonusta. Vastuullisuus pelata kahteen suuntaan, kiekollinen suoritusvarmuus ja jatkuva oikein sijoittuminen ovat niitä asioita, jotka tekevät Couturierista yhden sukupolvensa merkittävimmistä kahden suunnan pelaajista.

Couturier kuuluu siihen harvalukuiseen porukkaan, jotka eivät koskaan missään tilanteessa leiki voitolla. Heitä ei Philadelphia Flyersissa liikaa ole koskaan ollut.