Niklas Bäckström on entisellään

Varmuuden vuoksi. Nimikylttiä pitelevä Niklas Bäckström ei esittelyjä kaipaa, mutta harva osaa silti sanoa, kuinka monta SM-liigaottelua kymmenen NHL-kauden veteraani on pelannut kasvattajaseuransa paidassa. (Vastaus jutun lopussa olevan kuvan yhteydessä). Kuva: JP Mikola

Niklas Bäckström oli kiistatta HIFK:n paras pelaaja ensimmäisessä CHL-ottelussa. Ainakaan maalivahteihin ei joukkueen pitäisi tällä kaudella kaatua.

Kun Ville Husso lähti viime kauden päätteeksi Pohjois-Amerikkaan, niin pieni huoli levisi seuran kannattajien keskuudessa. Kevin Lankinen tiedettiin hyväksi kakkosvahdiksi, ja Husson tilalle tulleen Bäckströmin taustat tunnettiin, mutta hän on jo 38-vuotias ja takana oli rikkonainen kausi. Ottaako hän vielä kiinni?

Mutta jo ensimmäinen CHL-ottelu Zugissa näytti pelot turhiksi. Kahdelle maalille hän ei voinut mitään ja piti etenkin toisessa erässä loistaville torjunnoillaan HIFK:n mukana pelissä. Muutamat torjunnat olisivat kelvanneet mihin tahansa koostevideoon, jos paikka vain olisi ollut toinen.

Ja Niklas Bäckström on muutenkin aivan entisellään. Hän on aina ollut tunnettu tarkasta fysiikkansa ylläpitämisestä, pelin miettimisestä ja sen myötä hyvästä sijoittumisestaan ja tilanteiden vaatimista torjunnoista. Hän ei ole koskaan ollut erinomaisiin reflekseihin luottanut maalivahti.

– Ei ole mitään hyötyä miettiä sitä, ettei voinut maaleille mitään. On lähdettävä siitä, että jokainen maali olisi pitänyt pystyä torjumaan. On oltava kriittinen ja löydettävä vaihtoehtoja, mitä olisi voinut tehdä toisella tavalla. Koko ajan on pyrittävä parantamaan. On kehitettävä itseään, jotta tulisi paremmaksi, hän sanoi.

Bäckström on HIFK:n kasvatti, mutta nousi huipulle Oulussa, jossa voitti kaksi Suomen mestaruutta. Vuodesta 2006 lähtien hän pelasi NHL:ssä aina viime kauden loppuun asti. Yhdessä Manny Fernandezin kanssa hän voitti William M. Jennings Trophyn vähiten maaleja päästäneen seuran maalivahteina ja sai samana keväänä 2007 Roger Crozier Awardin liigan parhaasta torjuntaprosentista. Kaksi vuotta myöhemmin hän oli kolmas äänestettäessä liigan parasta maalivahtia.

Hän tietää hyvin erot Pohjois-Amerikan ja Euroopan pelaamisissa.

– Kapean kaukalon takia tilaa on siellä vähemmän kuin täällä. Tuntuu, että kaikki kiekot päätyvät maalille ja sinne tullaan koko ajan. Täällä on hiukan enemmän tilaa, eikä siksi jokainen tilanne tulekaan suoraan maalille. On paljon opiskeltavaa ja siinä viime kevään MM-kisat auttoivat paljon. Vie vähän aikaa, että oppii lukemaan tätä peliä.

Perjantaina HIFK kohtaa Zugin ja pelaa tällä kaudella ensimmäisen kerran omassa kotikaukalossaan Nordiksella. Siellä kaukalon leveys on NHL:n (26 m) ja kansainvälisen (30 m) kaukalon puolivälissä. Molempien pituus (60 m) on sama.

– Se on aika lähellä NHL-mittoja. Pari kertaa pitää päästä koittamaan, ja kaikki on taas tuttua. Mutta pitää sopeutua paikkaan kuin paikkaan.

Loukkaantumiset veivät ykkösvahdin paikan Minnesotassa. Viime kauden hän oli terve koko ajan, mutta ei saanut enää takaisin paikkaansa Wildin ykkösenä, eikä vaihto Calgaryyn tuonut mitään muutosta.

– Se oli erilainen kausi, mutta sellaiset kuuluvat tähän lajiin. Etenkin Pohjois-Amerikassa jääkiekko on bisnestä. Sen myötä pitää elää. Pelaaja ei sille voi mitään. Täytyy vain keskittyä omaan tekemiseensä.

– Täytyy muistaa, että NHL:ssä on maailman parhaat kenttäpelaajat ja maalivahdit, mutta myös Euroopassa on hyviä malivahteja. Joka vuosi täältä tulee sinne uusia tarjokkaita.

Yksi näistä voisi olla myös Lankinen, joka on välillä pelannut erinomaisesti. Ikää on vasta 21 vuotta.

– Keke on pelannut monta vuotta hyvin. Hän tekee joka päivä paljon töitä ja hänellä on loistava tulevaisuus edessään. Mutta minä en ole koskaan tarvinnut muita kirittäjäksi. Kaikki on kiinni omasta halusta tulla niin hyväksi malivahdiksi kuin mahdollista. On turha miettiä muita. Kaikki on kiinni itsestä.

Juuri tuo asenne tekee Bäckströmin loistavaksi joukkuepelaajaksi. Oletettavasti HIFK peluuttanee näitä aika tasan ja tekee loppukaudesta päätöksen, kumpi on ykkönen.

Rikkinäisen viime kauden jälkeen Bäckström päätti palata kasvattajaseuraansa, jonka pienomistaja myös on.

– Ei ole koskaan helppoa tehdä sopimusta. Pitää olla kiinnostusta molemmin puolin. Mutta HIFK tuntui heti hyvältä haasteelta. Täällä on hyviä pelaaja ja seura on aina pitänyt hyvää huolta pelaajistaan. Se helpotti ratkaisua.

Etenkin iän myötä jääkiekkoilijoiden kiinnostaa aina seuran kannattajia. Bäckströmin kohdalla tästäkään ei ole huolta.

– Kaikki on tuntunut hyvältä. Olen jo pitkään ollut terveenä.

Perjantaina on sitten tärkeä ottelu, kun Zug tulee toistamiseen vastaan.

– Meillä on hyvä joukkue vastassa. Pitää pystyä kauden parhaaseen peliin.

Pelaa kumpi tahansa, niin tuskin HIFK ainakaan maalivahtipeliin kaatuu.

Niklas Bäckströn pukenut HIFK:n paidan päälleen 90 SM-liigaotteluun. Torjuttuja liigaotteluja kasvattajaseurassa on kertynyt ennen tätä kautta 22 – viimeksi kaudella 1999–2000. Kuva: JP Mikola