NHL-varaus yrittää mahtua Suomen MM-puolustukseen

Roope Laavainen taistelee tosissaan viimeisistä paikoista nuorten MM-joukkueessa. Kuva Europhoto/Jukka Rautio.

Suomella on todella kova puolustus nuorten MM-kisoissa, mutta haastajia tarvitaan aina. Jonain toisena vuonna nämä haastajat olisivat olleet kulmakiviä. Kuten vaikka Roope Laavainen.

Laavainen on iso (187 cm), on pelannut Liigaa HPK:ssa ja on NHL-varaus. Mutta tällä kertaa neljäs kierros ei vielä riitä, kun kahden viime vuoden ykköskierroksen varauksia on peräti viisi.

Jos he kaikki, eli Miro Heiskanen, Henri Jokiharju, Olli Juolevi, Urho Vaakanainen ja Juuso Välimäki, valitaan joukkueeseen, niin vain kaksi paikkaa jää tyhjäksi. MM-leirille osallistuu yhdeksän puolustajaa, joten kahden kohtaloksi tulee jäädä ulos joukkueesta. Nämä loput ovat Kasper Kotkansalo, Laavainen, Eemeli Räsänen ja Robin Salo.

– Meillä on joukkueessa todella kova puolustus. Viisi on ykköskierroksen varauksia ja muillakin on varaus. Kilpailu pelipaikoista on kova. Kaikkeni annan ja katsotaan, mihin se riittää.

– Olen todella luottavainen joukkueen menestyksen suhteen. Se on tärkeintä. Oma tavoitteeni on se, että pääsen joukkueeseen ja pelaamaan.

Laavainen pitää Suomen alkulohkosta, jossa ovat Kanada, USA, Slovakia ja Tanska.

– Tykkään lohkosta, vaikka ei lohkoissa isoja eroja ole. Kummassakin on jo tärkeitä pelejä, vaikka ratkaisut alkavatkin vasta puolivälierissä. Mutta meidän lohkossamme on paljon plussaa. Ainakin pääsee heti isoon halliin.

Suomen kaikki ottelut ovat NHL:n Buffalo Sabresin kotihallissa Key Bank Arenassa. Kanada ja USA pelaavat kisojen erikoisuuden, kun kohtaavat ulkopelissä NFL:n Billsin stadionilla. Suomen avausvastustaja sitä ennen on juuri Kanada.

– Se on hyvä. Varmaan kanadalaisia on tulossa paljon peliin. Ulkopeli on varmasti hieno tapahtuma. Sellaiset sytyttävät aina pelaajan.

Laavainen on lähtöisin Karhu-Kissoista, josta siirtyi SM-sarjoihin Jokereihin. Tämä kausi on sujunut HPK:ssa, jossa on pelannut 23 peliä Liigaa. Noissa peleissä on peliaikaa tullut keskimäärin noin 14 minuuttia.

– Tämä on ollut ensimmäinen kauteni miesten peleissä. Olen erittäin tyytyväinen siihen, että lähdin HPK:hon. Siellä oli helppo tulla joukkueeseen mukaan. Antti Pennanen [päävalmentaja] oli suuri syy valintaani. Siellä on laadukas valmennus.

Sitten kesän Chicagosta on oltu usein yhteydessä.

– Chicagosta on käyty pari kertaa Suomessa. Fysiikkavalmentajakin on käynyt. Minusta on hyvä, että pidetään tiiviisti yhteyttä, eikä vain unohdeta siihen asti, kunnes pelit koittavat.

Laavainen itse on käynyt pari kertaa Chicagossa. Ensin oli testileiri ja sitten varsinainen harjoitusleiri. Blackhawks on saanut uuden harjoituskeskuksen, mutta Laavainen on käynyt myös pelihallissa United Centerissä.

– Meille uusille näytettiin kaikki pukukoppeja myöten. Onhan se iso halli. Sanottiin, ettei pidä kävellä ympäristössä, mutta ei se minusta näyttänyt vaaralliselta ainakaan päivällä. Tosin me tulimme bussilla suoraan hallin ovelle.

Kovin suurta kiirettä hän ei NHL-yrityksen suhteen kuitenkaan pidä.

– Chicagolla on hyviä ja laadukkaita puolustajia. Minulla ei ole mitään kiirettä. Kaikkea pitää kehittää paljon.

Laavainen on aika uusi nimi maajoukkueissakin. Hän tuli mukaan oikeastaan vasta viime kaudella. Nyt ensimmäinen tavoite on MM-kisat, mutta Suomen puolustukseen pääseminen ei ole helppoa. Sitten joskus myöhemmin edessä on Chicago Blackhawks, mutta ei senkään puolustukseen ole helppoa päästä. Yritys molempiin on kuitenkin kova.