NHL-tähden varjosta viihdyttäjäksi Suomeen – KalPan tehopakkia on katsominen muuhunkin kuin karvoihin

Muidenkin liigaseurojen kannattajat olivat kiinnostuneita Maionen nimikirjoituksesta fanitapahtumassa Helsingin jääpuistossa. Kuva: Marko Leppänen

Matala ja jykevä luisteluasento. Hulmuava kihara takatukka. Yllättäviä harhautuksia, hienoja maaleja ja tunteikkaita tuuletuksia.

KalPan Mathew Maione erottuu helposti kaukalossa. Ja kyllä, hänet on helppo bongata muiden pelaajien seasta SM-liigan pudotuspelien avajaistilaisuudessa Helsingin Casinolla.

Maione seisoo hieman pöllämystyneen näköisenä sermien edessä puku päällä. Tällaiset palkintogaalat eivät selvästikään kuulu hänen vakiorutiineihinsa.

Kun Maione saapui Suomeen ja Kuopioon, hän tuskin kuvitteli, että runkosarjan lopuksi kannattajat palkitsevat sarjan viihdyttävimmäksi pelaajaksi. Niin siinä vaan kävi, ja vielä ylivoimaisella äänisaaliilla.

Maione pääsi kovaan seuraan, sillä aiemmin palkinnon ovat pokanneet Ari Vallin ja Joe Finley.

– En ollut edes kuullut, että tällainen palkinto on olemassa. Otan sen nöyrästi vastaan, Maione hymyilee.

Arvioiden mukaan palkinto oli yhdistelmä viihdyttävästä pelityylistä ja komeasta hiuskuontalosta. Maione hyväksyi tulkinnan.

***

Mathew Maionen lämmin persoona on ollut tärkeä osa KalPan pukukoppia. Kuva: Marko Leppänen

Viihdyttävä pelaaja ei ainakaan tässä tapauksessa tarkoita pelkkiä oheistempauksia pelin ohessa. Maione voitti myös Liigan puolustajien pistepörssin (15+24=39).

– Googletin asioita ennen tuloa Suomeen. Sen tiesin, että sarja on kovatasoinen ja ihmiset suhtautuvat intohimoisesti jääkiekkoon. Olen onnellinen siitä, miten asiat ovat menneet, Maione sanoo.

Maione on kotoisin Toronton seudulta, ja hän on seurannut toki NHL-kiekkoa koko ikänsä. Sami Kapasen nimi oli hänelle tuttu. Kapasen valmennukseen pääseminen motivoi Suomeen tulemista.

– Sami teki kovan uran NHL:ssä, ja hänellä on paljon kokemusta ja tietoa. Yritän imeä häneltä niin paljon informaatiota kuin mahdollista.

Kunnioitus vaikuttaa olevan molemminpuolista. Kapanen puhui suojatistaan kauniisti Liigan pudotuspeli-infossa.

Maione on sympaattinen persoona, jonka lähellä on helppo olla.

– Maione on sympaattinen persoona, jonka lähellä on helppo olla. Hän osaa keventää tunnelmaa, mutta silti olla tarpeen tullen asiallinen, Kapanen kehui.

***

Maione on profiloitunut Suomessa hyökkääväksi pakiksi, mutta niin ei ole ollut aina hänen urallaan. Roolijako oli selvä, kun hän pelasi OHL:ssä Niagara IceDogsissa Alex Pietrangelon pakkiparina. St. Louisin puolustaja on noussut NHL:n kärkipakeiksi.

Pietrangelo on mahtava pelaaja, ja minä olin siinä parissa se puolustavampi jätkä.

– Pietrangelo on mahtava pelaaja, ja minä olin siinä parissa se puolustavampi jätkä. Ammattilaisena rooli alkoi olla pikku hiljaa vähän hyökkäävämpi.

Jos Maionen kaudet päättyvät samalla tavalla kuin viime vuosina, Kuopiossa on odotettavissa hauska kevät. Puolustaja oli voittamassa viime keväänä Slovakian mestaruuden HC Banska Bystrican riveissä. Edelliskaudella hän eteni finaaliin asti ECHL-joukkue Wheeling Nailersin kanssa.

– Ne kokemukset auttavat varmasti, Maione naurahtaa.

– Jokainen pelaaja tietää pudotuspelien merkityksen. Pelaamme harjoituspelit ja 60 runkosarjaottelua, ja valmistaudumme kauden huipennukseen monta kuukautta tekemällä rajusti töitä

Maione on tyytyväinen KalPan viime aikaisiin peliesityksiin runkosarjassa. Se ei enää hirveästi auta, kun vastaan tulee ahnas Tappara. Sarja alkaa keskiviikkona Tampereella.

– Edessä on iso haaste, mutta Tapparaa vastaan on hauska pelata. Peleissä on varmasti kova intensiteetti.