NÄKÖKULMA: Pietarin juna ei pysähdy

Sergei Plotnikov piipahti Pohjois-Amerikassa ja pelasi NHL:ää niin Pittsburgh Penguinsin kuin Arizona Coyotesinkin paidoissa, mutta Venäjän maajoukkuehyökkääjä palasi vuoden keikalta KHL:ään. Nyt hän nakuttaa toista kauttaan pisteitä SKA Pietarin paidassa. Kuva: Pekka Rautiainen

Kun KHL-liigan 10. kausi polkaistiin elokuussa käyntiin, mestarisuosikeiksi nostettiin viime vuosien tapaan menestymään tottuneet suurseurat. Ennakkoveikkauksissa Gagarin Cupin voittajaksi oli vahvimmin tyrkyllä tuttu kaksikko: Timantinkova SKA Pietari ja hallitsevan mestarin monivuotinen kiistakumppani TsSKA Moskova.

Pelaajamateriaaliltaan ylivertaisten jättiläisten varjosta kevään ykköseksi povattiin vain viime kauden finalistia Metallurg Magnitogorskia, uutta nousua tekevää AK Bars Kazania ja pakkaansa vahvistanutta Helsingin Jokereita.

Nyt ruplaliigan neljällä kierroksella tiivistettyä runkosarjaa on takana pyöreät 40 kierrosta. Jäljellä on vain reilu kolmannes ja mestariehdokkaiden määrä on supistunut yhteen. Kylmä totuus on oikeastaan paljastunut jo paljon aiemmin. Oleg Znarokin luotsaamana 20 ottelun voittoputkella kautensa aloittanut SKA on mellastanut ennennäkemättömällä voimalla läpi syksyn.

Viime keväänä kosmonauttilegenda Juri Gagarinin mukaan nimettyä pokaalia toisen kerran kolmen viimeisen vuoden aikana nostelleen tähtisikermän pistepotissa on 40 kierroksen jälkeen ennätykselliset 107 pistettä. Tehtyjen maalien määrä on keskiviikkoisen Kazan-pelin jälkeen kohonnut jo 171:een . SKA:n paikka läntisen konferenssin piikkipaikalla onkin tasaisen vakaa kuin Pietaria halkovan Neva-joen virtaus.

Pietarin luotijunaa ei tunnu pysäyttävän mikään. Ei edes paljaan taivaan alla. Kaisaniemessä avauserässä täysin tähtivieraansa jyräämäksi jäänyt Jokerit oli jälleen aseeton. Narripaitojen kolmaskaan yritys ei lihottanut Jukka Jalosen hyvävireisen jengin pistepussia pinnallakaan.

Raja hyvän ja erinomaisen välillä on joskus yllättävänkin suuri. Sen umpeen kurominen tuntuu juuri nyt mahdottomalta. Jokerit on kuitenkin kaikissa kolmessa kauden SKA -kamppailussa kyennyt pitämään tappiolukemat siedettävinä. Tarvittaisiin kuitenkin poikkeuksellisen onnistunut ilta, Ilja Kovaltsukin hermokontrollin pettäminen ja Marko Toreniuksen opeilla entisestään kehittyneen Mikko Koskisen harvinainen floppaaminen, jotta mahtiliigan valtias suistuisi raiteiltaan.

Keskiviikon kierroksella Zinetula Biljaletdinovin valmentama Kazan oli TatNeft Arenallaan lähellä yllätystä, mutta SKA:n pelasti jatkoajalla Patrik Hersley. Puolustajien tehotilaston kärjessä majaileva ruotsalaispakki on maanmiehensä, Stanley Cup-voittaja David Rundbladin ohella Pietarin puolustuspään yksi ehdottomista tukipilareista, mutta yhtäkään heikkoa lenkkiä on SKA:n pakistosta turha etsiä.

Vastustajan vyöryä eliminoi liuta venäläisiä MM-tason puolustajia. Slava Voinovin, Anton Belovin, Vladislav Gavrikovin, Artjom Zubin, Jegor Yakovlevin ja kumppaneiden tasoista nimilistaa ei löydy minkään vastustajan riveistä. Leijonien luottovahdiksi nousseen Koskisen edessä luutivan pakkipään kovuuden todistaa päästettyjen maalien saldo. 66 takaiskua 40 kierroksen aikana on loistava lukema maailman toiseksi kovassa kiekkoliigassa.

Tarvitaan tietysti myös tulivoimaa. Muutaman tehomiehen lähdön jälkeenkin SKA:n hyökkäys ei kalpene tälläkään kaudella timanttisen puolustuksen rinnalla. Ratkaisijoita riittää kaikkiin neljään kenttään. Sen todistaa vilkaisu pistepörssiin.

Supermies Kovaltsukin ohella kovaa tulosta ovat alkukaudesta tehneet Sergei Shirokov, Jugrasta taannoin hankittu Nikita Gusev, rapakon takaa palannut Sergei Plotnikov ja taiturimaisia otteita jo väläytellyt seuran oma kasvatti Aleksandr Barabanov sekä New Jersey Devilsin SKA:han vaihtanut Sergei Kalinin.

Omat ruutunsa hoitelevat edelleen latvialaisvelho Znarokin luottomies Pavel Datsjuk, Kaisaniemessä SKA:n toisen maalin näpäyttänyt Jarno Koskiranta ja Ufasta toissa kaudella ostettu Nikolai Prokhorkin sekä duunariosaston vankat työmiehet Jevgeni Ketov ja Viktor Tihonov.

Kuin kruunuksi koko komeuden päälle pietarilaisten permanenttiin houkuteltiin Las Vegasissa sivurooliin jäänyt Vadim Shipatsov. Severstal –kasvatin hankinta tuo hyökkäykseen vielä yhden tulivoimaisen lisäaseen.

Pavel Datsjuk on 39-vuotias, mutta edelleen pätevä tekijä SKA Pietarin hyökkäyksessä. Kuva: Pekka Rautiainen

Pietarin ortodoksista Iisakinkirkkoa valmisteltiin peräti 40 vuotta. Miljoonakaupungin kiekkohegemoniaakin on rakennettu pitkään, mutta vasta aikoina vuonna 1946 perustettu SKA on kohonnut ylivertaiseen asemaan. Ruplia on syydetty kumpaankin Pietarin ylpeyteen rajattomasti. Rahalla saa ja se näkyy nyt illasta toiseen jatkuvassa SKA:n ylivoimassa.

Aina ei raha silti takaa menestystä. Pietarilaisseurassa on kuitenkin löydetty voittamisen taito ja tahto. Joukkueen rosteri on suurelta osin rakennettu venäläisten taikureiden varaan. Kovapalkkainen ryhmä puhaltaa juuri nyt vahvasti yhteen hiileen.

Vaikka slaavilainen veri välillä kuohahtelee, on vaikea uskoa, että kolmatta mestaruutta janoavan suursuosikin ote lipeäisi loppukaudestakaan.

Asetelmat ovat siis selkeät. SKA jyrää vastustamattomasti ja hallitsevan mestarin todelliset haastajat ovat harvassa. Menestys ei ole kuitenkaan monikansallisessa itäliigassakaan itsestäänselvyys. Kaikki janoavat jättiläisen kaatoa. Resursseja siihen ei ole sittenkään kuin parilla kolmella haastajalla.

Yksi varteenotettavista ison karhun kellistäjistä löytyy 400 kilometrin päässä Pietarista. Kaiken mennessä nappiin, Jokereilla on potentiaalia jopa mestariksi asti. Se vaatii täyden 60 minuutin huippusuoritusta. Niin Zapolski–Rämö-kaksikolta, Sami Lepistön johtamalta pakistolta kuin toistaiseksi liikaa Eeli Tolvasen loistolaukauksen varassa olevalta hyökkäyskalustolta.

Palasten pitää loksahtaa kohdalleen viimeistään kevään konferenssifinaaleissa.