Näkökulma: NHL olympiapäätös oli odotettu

NHL:n olympiapäätös lienee kauden pienin yllätys. Mitä pitemmäksi neuvottelut olympiapelaamisesta venyivät, niin sitä pienemmät olivat toiveet liigan olympiatauosta. Kun kielteinen päätös sitten myöhään maanantaina tuli, niin yllätyksestä ei voi puhua.

Oikeastaan jo World Cupin herättäminen henkiin vuoden 2016 turnauksineen ja jatkosuunnitelmineen oli selvä signaali siitä, että NHL etsi tietä ulos olympialaisista. Se tiesi pelaajien haluavan osallistua, mutta laski World Cupin täyttävän tämän toiveen. Kun turnaus onnistui, niin oli helppo tehdä päätös olympialaisista.

Tuo päätös oli looginen ja NHL:llä oli monta syytä siihen. Perussyyksi ilmoitettiin matka- ja vakuutuskustannukset. Kun kansainvälinen liitto IIHF kertoi sillä olevan rahaa kattaa nuo kustannukset, niin NHL kieltäytyi tarjouksesta sanoen tarvittavien miljoonien olevan silloin pois perustyöstä, mikä lieneekin totta.

Suurin syy löytyy kuitenkin kotoa. Helmikuu on NHL:n parasta aikaa, kun amerikkalainen jalkapallo ja baseball ovat kumpikin tauolla. Vain koripallo kilpailee televisioajasta ja pääsylippujen myynnistä. Kuka haluaisi luopua parhaasta ajastaan?

Mutta lähes kolmen viikon olympiatauko sotkee muutenkin. Peliohjelman luominen vaikeutuu, kisoissa voi sattua loukkaantumisia ja rasitus ei jakaudu tasaisesti eri NHL-seuroille. Sotshissakin tapahtui muutama kauden lopettanut loukkaantuminen. Kun kyse on ratkaisevista pelaajista ja nämä saavat miljoonia palkkaa, niin ei ihme, että selkeä enemmistö seuroista oli olympiataukoa vastaan.

Etelä-Korea on suuri maa, mutta se on pieni markkina NHL:lle. Seuraavat kisat ovat Kiinassa, joka on valtava maa ja suuri markkina-alue NHL:lle. On mahdollista, että NHL palaa noihin kisoihin, mutta kovin paljon toiveita sen suhteen ei pidä asettaa. Kun Vancouver Canucks ja Los Angeles Kings ovat syksyllä Shanghaissa ja Pekingissä, niin tämä on selkeä osoitus siitä, että liiga on miettinyt Aasian suurten markkinoiden hoitamista muuten kuin olympiapelaamisella.

Olympialaisille NHL:n kielteinen päätös on suuri takaisku. NHL:n on ollut mukana viisissä edellisissä kisoissa lähtien Naganosta vuonna 1998. Kun noiden kisojen myötä olympialaiset nousivat tärkeimmäksi jääkiekkoturnaukseksi, niin nyt ne putoavat kolmanneksi World Cupin ja MM-kisojen jälkeen. Puritaanit voivat olla eri mieltä, mutta paras turnaus on aina se, johon osallistuvat parhaat pelaajat.

Osallistuvista maista isku on pahin Kanadalle ja USA:lle, jotka joutuvat nyt keräämään joukkueensa NHL:n ulkopuolelta. Kun Kanada on voittanut kolme noista NHL-olympialaisista ja USA on kahdesti ollut hopealla, niin samoja sijoja on turha veikata ensi kauden kisoista.

Suomikaan ei saa parhaita pelaajiaan, mutta menestymismahdollisuudet parantuvat. Liiga joutuu nyt pitämään kunnon olympiatauon, kun sen tauko ei viimeksi kattanut koko kisoja. Plussapuolella on se, että pelaajia on nyt mukana, joten sarjan huomioarvo nousee.

NHL-olympialaiset ovat tuoneet hienoja hetkiä Suomen kiekkoilulle. Näitä ovat tietenkin Nagano pronssipelivoittoineen Kanadasta, Torinon vuoden 2006 loppuottelu Ruotsia vastaan ja viimeksi Sotshin voitto Venäjästä ja sitten selkeä pronssi. Kolmas sija tuli myös Vancouverista vuonna 2010, mutta sitä himmentää hiukan välierätappio USA:lle, kun ”jenkit” takoivat ensimmäisessä erässä kuusi maalia.

Mutta noista kisoista tuli yksi kansainvälisen kiekkoilun huippuhetkistä, kun Sidney Crosby ratkaisi voiton Kanadalle jatkoajalla.

Noita ikimuistoisia hetkiä ei ainakaan vähän aikaan ole tulossa, ehkä ei koskaan. NHL:n asema on niin vankka, että muu maailma saattoi vain odottaa vieressä tuota päätöstä, joka lopulta ei ollut yllätys. Liigan pelaajat olisivat halunneet pelata, mutta vanha totuus on: kenen leipää syöt, sen lauluja laulat.