Näkökulma: ensimmäinen kierros alkaa, mutta jatko on vaikea

Runkosarja ruuhkaa SaiPan maalilla Pelicansia vastaan. Tänään nuo joukkueet kohtaavat pudotuspelien avauksessa. Europhoto/Jukka Rautio.

Tänään pudotuspelit alkavat ensimmäisen kierroksen otteluilla. Kerran on näistä peleistä noustu loppuotteluihin asti ja kolme kertaa välieriin, mutta tänä vuonna voittajat eivät taida edetä puolivälieriä pitemmälle.

Asetelmat ovat mainiot, kun SaiPa kohtaa Pelicansin ja Ässät pelaa Lukkoa vastaan. Ennen KooKoon ja Jukurien liittymistä Liigaan Lahti oli SaiPan lähin paikkakunta. Vaikka mistään maakunnan hegemoniakohtaamisesta ei voida puhua, niin asetelma on silti hyvä.

Sen sijaan Pori-Rauma on todellinen hegemoniakohtaaminen. Sitä voi verrata vain Tampereen ja Helsingin paikallispeleihin, joista Helsingin pelit olivat loppumisen lisäksi nuorempia kuin tuo tämän päivän asetelma.

Sarjat ovat lyhyitä, kun ne ovat vain paras kolmesta. Viimeistään lauantaina tiedetään voittajat. Nämä pidentävät kauttaan runsaalla viikolla, mutta tuskin yhtään sen pitempään. Mitään puolivälierin yllätystä ei taideta nyt nähdä, vaan Kärpät ja TPS menevät välieriin.

Niillä on tietysti paremmat joukkueet, kun ovat olleet runkosarjan kaksi parasta. Mutta toinen syy on se, että ensimmäisen tulevat voittajat eivät ole olleet vakuuttavia runkosarjan loppuvaiheissa. Niin SaiPa kuin Pelicans olivat aiemmin paljon parempia kuin nyt, ja niin Ässillä kuin Lukolla on suuria ongelmia loukkaantumistilanteensa kanssa. On vaikea uskoa, että mikään näistä neljästä joukkueesta voisi kaataa runkosarjan kaksi parasta.

Näinhän on useimmin käynyt ensimmäisen kierroksen voittajien kohdalla. Tapa aloitettiin kaudella 2003–04, kun liigan laajuus oli 13 joukkuetta. Ensimmäisen kierroksen myötä haluttiin runkosarjaan lisää mielenkiintoa kahdella viivalla. Eli syntyi kamppailu kuuden parhaan joukkoon sijoittumisesta ja samalla pudotuspeleihin pääsy putosi kaksi sijaa alemmas.

Aika nopeasti ensimmäinen kierros sai kansanomainen nimityksen ”säälit”, joka on osin harhaanjohtava termi. Verrattuna aiemmin käytössä olleisiin kahdeksan joukkueen pudotuspeleihin SaiPa ja Ässät joutuivat ensimmäiselle kierrokselle, kun Lukko ja Pelicans pääsivät mukaan. Vain Lukon ja Pelicansin kohdalla voidaan puhua säälistä mukaanpääsystä. Tietysti SaiPaa ja Ässiä voidaan säälitellä.

Yleensä ensimmäisen kierroksen voittajien kohtalo on puolivälierissä ollut tyly. Tätä ennen on pelattu 28 kertaa ja 24 kertaa jo ensimmäisen kierroksen pelannut joukkue on heti pudonnut jatkosta. Alhainen voittoprosentti johtuu kahdestakin syystä: vastustajilla on ollut parempi joukkue ja oma on jo väsynyt. Mukana on ollut niukkoja 3–4-tappioitakin, mutta yleistilanne on silti ollut selkeä.

Neljä kertaa on ensimmäisellä kierroksella pelannut voittanut. Hiukein oli heti ensimmäinen. Vuonna 2011 Blues oli runkosarjassa vasta yhdestoista, mutta voitti ensimmäisellä kierroksella Kärpät, puolivälierissä kakkosen Ässät, välierissä ykkösen JYPin ja kaatui vasta finaaleissa HIFK:lle. Sen fanit muistelevat lämmöllä mestaruutta, mutta unohtavat joukkueen olleen runkosarjassa vasta kolmas. Blues helpotti paljon HIFK:n tietä mestaruuteen.

Vain vuotta myöhemmin Blues teki taas historiaa. Se oli runkosarjassa kahdeksas, ja pudotti Lukon ensimmäisellä kierroksella. Puolivälieriä runkosarjan ykkönen KalPa johti jo 3–0, mutta sitten Blues voitti neljä ottelua peräkkäin ja meni jatkoon. Juuri tuosta sarjasta syntyi legenda siitä, että KalPa on huono pudotuspeleissä. Tulokset näyttävät muuta, mutta kerran hankitusta maineesta on vaikea päästä eroon.

Seuraavana keväänä 2013 Lukko oli ilkeä runkosarjan voittajalle. Se oli ollut vasta kymmenes runkosarjassa, mutta voitti sitten ensimmäisen kerroksen kolmannen pelin jatkoajalla Kärpät ja puolivälierissä runkosarjan ykkösen Jokerit. Viime vuonna kakkonen TPS hävisi puolivälierissä HIFK:lle, joka oli ollut vasta yhdeksäs.

Blues sai vuonna 2011 hopeaa, mutta muissa kolmessa tapauksessa ensimmäisen kierroksen joukkue on hävinnyt pronssipelin. Ne ovat tosin olleet tiukkoja, kun kaksi ratkesi vasta jatkoajalla.

Tänä vuonna tuskin yllätyksiä puolivälierissä nähdään. Kärpät ja TPS olivat runkosarjassa vakuuttavia, vaikka kummallekin sattui myös huonoja hetkiä. Mutta niitä on ollut vielä enemmän neljällä haastajalla. Se nähdään kuitenkin vasta ensi viikolla. Tänään alkaa ensimmäinen kierros, ja vanha totuus on, että jokainen peli on uusi. Mitä tahansa voi sattua.