Meksikon passilla SM-liigaan

Tyhjennysmyynnissä vielä eilen laitahyökkääjä Brock Trotterin Kärppiin kaupannut SaiPa esittelee tänään kotiottelussaan eksoottisen liigatulokkaan. Lappeenrantalaisjoukkueen nelosketjun laidalla hyökkääjä 18-vuotias meksikolaisvenäläinen Kristian Afanasjev.

"Olen vieraillut täällä monesti, ja Suomi on hieno maa."

- Afanasjev on isokokoinen (191 cm/88 kg) hyökkääjä, joka kykenee pelaamaan keskellä tai laidassa. Ikäisensä pelaajan tavoin hänellä on kiekkoilijana vielä paljon tekemistä, mutta hänellä on myös taitavat kädet, kuvailee SaiPan urheilujohtaja Antti Tuomenoksa.

Meksikon pääkaupungissa Mexico Cityssä syntynyt Afanasjev on kiekkoillut edelliskaudet Pohjois-Amerikan juniorisarjoissa. Pietarilaistaustainen Afanasjev tarjoutui loppuvuodesta 2016 kokeelle SaiPan A-junioreihin. Liigakutsu tuli jo yhdeksän A-nuorten pelin jälkeen

- Aloitin urani Pietarissa. Siirryin 16-vuotiaana Kanadaan pelaamaan. Sain sieltä paljon kokemusta mm. pienessä kaukalossa pelaamisesta. Opin myös aggressiivisesta pelaamisesta. Tällä hetkellä olen kuitenkin tyytyväinen paikastani Suomessa ja aion tehdä jatkossakin parhaani, Afanasjev kertoo.

- Suunnittelin muuttoa Suomeen ensi kautta varten. Sain kuitenkin kauden aikana ajatuksen, että muuttaisin tänne aikaisemmin. Olen vieraillut täällä monesti, ja Suomi on hieno maa. Loppujen lopuksi tajusin, että voin kehittyä entistä paremmaksi pelaajaksi nimenomaan täällä ja näin asiat lähtivät rakentumaan.

Hyökkääjän isä Valeri Afanasjev on ajanut jo useamman kerran Pietarista katsomaan poikansa pelejä Kisapuistossa.

Kaksoiskansalaisuus alkaa olla arkipäivää Keski-Euroopan kiekkosarjoissa, muttei ole aivan uutta Suomessakaan. Viime kauden Bluesissa pelannut Samson Mahbod, 28, omasi Kanadan lisäksi myös Iranin passin.

SaiPan loppukaudeksi Sveitsiin kauppaama sentteri Matti Järvinen tunnetaan lempinimellä ”Lontoon Matti” syntymäpaikkansa mukaan. Bluesissa 1990-luvun lopulla neljässä liigapelissä varavahtina ollut Markus Vasarainen oli syntynyt Rio de Janeirossa Brasiliassa.