Mark Fraser haluaa vielä mahdollisuuden kehittyä pelaajana

Mark Fraser esittäytyi onnistuneesti turkulaisyleisölle. Kuva: Jani Mesikämmen

Runsaat 200 NHL-ottelua, vajaat kuusi kautta AHL-elämää. Tältäkin pohjalta voi kokenutta pelimiestä jännittää. Vaikka Mark Fraser avasi tiistaina 12. ammattilaiskautensa hyvällä rutiinilla, harmostuneisuus hiipi kanadalaispuolustajan puseroon Turkuhallin uumenissa.

Syitäkin jännitykselle toki oli: Vieras maa ja maanosa, tuntematon liiga, esittäytyminen uuden kotiyleisön edessä. 

– Ennen peliä olin rauhallinen ja itsevarma, mutta päivän mittaan aloin hermostua. Tämä on aivan uusi kokemus minulle, urheilijana haluan tietysti esiintyä parhaan kykyni mukaisesti heti. Haluan osoittaa faneille ja joukkueelle olevani luottamuksen arvoinen. Se hermostutti, mutta olo helpotti kun pääsin pelin rytmiin mukaan, Fraser pohti ensiesiintymistään TPS-paidassa.

TPS:n viime viikolla koeajalle pestaama Fraser selvisi debyytistään kuivin jaloin. Palloseura niputti Ilveksen ja kanadalainen väläytteli heti vahvuuksiaan. Lähtökohta ei ollut aivan helppo: kyseessä oli Fraserin kauden ensimmäinen ottelu muutaman päivän tylyn aikaerorasituksen jälkeen.

– Joskus voi nauttia pitkästä tauosta, mutta tämä oli liian pitkä. Edellinen pelini oli seitsemän kuukautta sitten, tuntui hienolta päästä pelaamaan. Erityisen hienoa oli pelata ensimmäinen peli kotijäällä, sain nauttia kotiyleisön huudoista ja lauluista, sitä puolta ei kovin usein koe Pohjois-Amerikassa.

– Ensimmäisten päivän jet lag oli kyllä aika paha, mutta nyt tuntuu jo hyvältä. Nukuin sunnuntaina melkein koko päivän, se auttoi. Olo oli jäällä kai niin hyvä kuin nyt voi olla. Ensimmäinen erä meni totutellessa uudenlaiseen pelaamiseen ja isoon jäähän, kokonaisuudesta jäi kuitenkin hyvä maku, Fraser totesi.

Aiemmin urallaan kolmen eri NHL-seuran riveissä esiintynyt Fraser on pelannut kaksi edellistä kautta pelkästään AHL-jäillä. Syksyllä 31 vuotta täyttänyt konkari totesi viime kauden päätteeksi, että farmiliigaelämä on nähty. Vaikka hän tiedostaa realistisesti NHL-ovien sulkeutuneen, Fraserilla riittää vielä kunnianhimoa jääkiekkoilijana.

– Edellisistä NHL-peleistäni on kaksi vuotta, ja kolmekymppisenä AHL-pelaajana roolini on muuttunut NHL-joukkueiden resurssista nuorten pelaajien mentoriksi. Olen tykännyt siitäkin, mutta ei se houkuttanut enää, olen nähnyt AHL:ää aivan tarpeeksi viidessä ja puolessa vuodessa.

– Halusin yksinkertaisesti vielä mahdollisuuden kehittää itseäni. Autan mielelläni nuoria pelaajia täälläkin, mutta minulla on joukkueessa myös toisenlainen rooli, Fraser perustelee hakeutumistaan Euroopan kaukaloihin.

Turkuun päätymistä helpottivat vanhat tutut. Henrik Tallinder luuti Fraserin joukkuetoverina New Jersey Devilsissä, urheilutoimenjohtaja Antero Niittymäki puolestaan käväisi Syracusen AHL-joukkueessa samaan aikaan. Hän uskoo myös, että TPS:n joukkueesta löytyy hänelle molemmille osapuolille mielekäs rooli.

– Minua vakuutti alusta asti se, että TPS:ssä on vahva ryhmä erittäin kokeneita pelaajia. Se helpottaa minunkin pelaamistani, ja voin olla joukkueessa oma itseni. Voin hoitaa roolini omilla vahvuuksillani, eikä minun tarvitse huolehtia liikaa johtajan vastuun kantamisesta.

Muunmaalaisen kohdatessaan suomalaista huolestuttaa tietysti, mitä ne meistä siellä maailmalla mahtavat ajatella. Ulkomaalaispelaajalta on luonnollisesti kysyttävä ensivaikutelmaa Liigasta, vaikka tulokkaan tuntuma onkin vielä ohut yhden ottelun ja muutaman harjoituksen jälkeen. 

Fraser vakuutti nauttineensa liigadebyytistään ajoittaisista hankaluuksista huolimatta.

– Tuntui hyvältä pelata näin taitavan joukkueen mukana, pelaajien taitotaso kiekon kanssa on tehnyt minuun vaikutuksen. Pohjois-Amerikassa olen tottunut siihen, että peli on enemmän kiekon siirtämistä omalta alueelta ulos ja siirtämistä vastustajan päätyyn. Täällä peli on tavallaan paljon luovempaa, minulle puolustajana siinä on totuttelemista, Fraser vertaili.

Turkulaisyleisölle esittäytyi tiistai-iltana jämäkästi paikkansa ottanut peruspuolustaja. Ilves-ottelu pieninä väläyksinä eri aspekteja Fraserin haasteista hänen vahvuuksiinsa. Avauserässä kanadalainen oli nyrjäyttää nilkkansa Ilves-hyökkääjän harhautellessa häntä 1–1 -tilanteessa kovalla vauhdilla. Toisessa erässä vastustajien haastot alkoivat päätyä kaukalon kulmiin ja pari kertaa tamperelaisvieraat saivat kokea Fraserin taklausvoimaa.

Runsaan 14 minuutin iltapuhde päättyi kutakuinkin moitteettomasti. Jos Fraser löytää tasaisen pelivireen riittävän nopeasti vakuuttaakseen TPS-johdon, hänellä on potentiaalia tuoda aivan uudenlaista peruskovuutta mustavalkoisten oman pään pelaamiseen.

Opeteltavaa toki riittää pohjoisamerikkalaiseen pelikulttuuriin tottuneelle puolustajalle. Suomalaisittain sanottuna kiekkokontrolliteot ovat Fraserin kotiläksylistalla kärkipäässä.

– Pitää yrittää tottua nopeasti kaukalon erilaisiin mittasuhteisiin. Isolla jäällä ei voi vain heittää kiekkoa lasin kautta pois, se voi päätyä liian helposti vastustajalle, kun tilaa onkin enemmän. Toki aikaa on myös enemmän, etenkin hyökkäyspäässä tuntui olevan reilusti tilaa siniviivalla. Se auttaa minun kaltaistani kaveria huomattavasti, Fraser hymähti.