Lohen miehet mukana USA:n kaadossa

Ensimmäisinä suomalaisina olympiajääkiekkoilussa joutuivat tositoimiin Slovenian valmentajat Kari Savolainen ja apulaisensa Risto Dufva. Kaksikko hykerteli vaihtopenkin takana, kun slovenialaiset löivät USA:n jatkoajalle venyneessä ottelussa maalein 3–2.

Valmentaja Kari Savolaisen ilme keskiviikkoisen avauspelin jälkeen oli jo paljon maireampi kuin vielä kotimaassa Slovenian asua sovittaessa. Kuva: Pasi Peltola

Heinolalainen Savolainen, 62, naurahtaa, ettei heillä ainakaan liian helppo työ joukkueen luotsaamisessa ole.

– Sloveniassa mopo tuntuu välillä lähtevän käsistä. Joukkue oli neljä vuotta sitten olympialaisissa seitsemäs, ja heidän mielestäänhän nyt on menestyttävä ainakin yhtä hyvin, kuvaili Sothsissakin joukkueen matkassa ollut Savolainen ennen kisamatkaa Sloveniasta saapuneita kisavaatteita sovittaessaan.

– Pidin tärkeänä saada Riston avukseni, koska hän on jääkiekkovalmennuksessa ajan hermolla. Voimme yhdessä kiroilla kisoissa suomeksi. Liki kolmen viikon urakka on henkisesti raskas valmentajalle, kun joutuu toimimaan muulla kuin äidinkielellään ja vielä vieraassa kulttuuriympäristössä, Savolainen korosti.

Savolainen valmensi SM-liigassa Jyväskylässä 1990-luvulla. Hän toimi tuolloin JyP HT:n nimellä pelanneen seuran vastuuvalmentajana kausina 1993–96. Aiemmin hän oli ollut valmentajana Jyväskylän Lohessa, jonka maalivahtina Jukurien nykyinen komentaja Dufva tuolloin pelasi.

Slovenialla olisi kisoissa yksi tähtipelaajakin, jos NHL-miehet olisivat kaukalossa. Ruotsin Elitserienin kautta Los Angeles Kingsiin ponnistanut Anze Kopitar, 30, on liki tuhannen NHL-ottelun kokemuksella kaksinkertainen Stanley Cupin voittaja. Anzen isä Matjaz Kopitar valmensi aiemmin Slovenian maajoukkuetta, mutta asuu nykyään eläkeläisenä Kaliforniassa poikansa perheen tukena.

– Opin tuntemaan Matjazin, kun hän pelasi Bledissä valmentaessani joukkuetta 1990-luvun lopulla. Matjaz valmentaa nyt Losissa junioreita.

Savolaisen tie vei Sloveniaan 1997 valmentamaan Bledin ylikansallisessa Alppiliigassa pelannutta joukkuetta. Sen jälkeen hän on toiminut useana vuonna Slovenian maajoukkueen vastuuvalmentajana tai neuvonantajana, mutta myös Suomen naisten päävalmentajana 1998–99 ja Leijonien joukkueenjohtajana 2014–16.

Vierumäellä perheineen asuva Savolainen oli päätyönään Suomen jääkiekkoliiton valmennuspäällikkö 1999–2008. Siitä lähtien hän on toiminut Haaga-Helian ammattikorkeakoulun valmennuksen lehtorina asemapaikkanaan Heinolan Vierumäki.

– Nuorena valmentajana tiesin totta kai kaikesta kaiken. Yritin myös tehdä kaiken. Vanhempana työtarjoukset ovat tiukemmassa, vaikka kokisi osaavansa asiat paljon paremmin, Savolainen puntaroi.

– Oli hieno kokemus päästä Jyväskylässä liigavalmentajaksi. Pesti päättyi potkuihin, joiden jälkeen jouduin puntaroimaan, onko tämä kuitenkaan mun juttuni. Se paine ja arvomaailma ei tuntunut omaltani. Monta vuotta ei tarvitse sivussa olla, kun työtarjouksia ei enää tulee.

Savolainen myöntää, että eläkepaperit voisi laittaa vetämään syksyllä. Se tuskin kuitenkaan estää valmentamista tulevaisuudessakaan.

Savolainen uudisti Slovenian maajoukkueessa sen, ettei pelaajien tarvitse lukea lehdestään kisajoukkueeseen pääsemisestään. Hän soitti pelaajiston läpi ennen joukkueen julkistamista.

Pelaajien tarkkailu ei suuria vaatinut. Savolaisella oli tunnukset seurata netistä esimerkiksi Ranskan liigan ja Saksan kakkostason pelejä.

– Maalivahdit olympialaisiin valikoituivat viidestä vaihtoehdosta ja puolustajia oli tarjolla kahdeksaan rooliin tusinan verran. Hyökkääjistä pääsivät mukaan käytännössä kaikki potentiaaliset, Savolainen taustoittaa.

Pudotuspeleihin pääsyä Slovenian ei tarvitse jännittää edes niin paljon kuin SM-liigaseurojen, koska olympialaisiin on keksitty järjestelmä, jossa kaikki osallistujat pääsevät alkusarjan jälkeen pudotuspeleihin pelaamaan olympiakullasta.