Lauantain Pelicans-ottelu on jäämässä Tomek Valtosen viimeiseksi Sportin ruorissa

Tomek Valtonen on valmentanut Vaasan Sportia neljä kautta eli koko nykyisen liigataipaleen ajan. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Kiekkoareenan tietojen mukaan Vaasan Sport on kartoittanut potentiaalisia päävalmentajanimiä ensi kaudeksi. Jos uusi mies palkataan, se tarkoittaa sitä, että nykyisen päävalmentajan Tomek Valtosen aika vaasalaisseuran ruorissa on jäämässä neljän kauden mittaiseksi.

Valtonen ei vahvista uutista.

– Mulla on 1+1-vuotinen sopimus Vaasan Sportin kanssa, Valtonen toteaa.

Valtosen neljä kautta Vaasassa ovat olleet värikästä aikaa.

– Tämä on ollut tähän asti upea matka, ja on ollut hienoa olla mukana tekemässä Mestis-organisaatiosta liigatasoista, Valtonen kiittelee.

Oma lukunsa ovat olleet kannattajien mielenilmaukset. Katsomosta kuultu "opposition ääni" on ollut paikka paikoin voimakasta. Sportin johtoporras on yrittänyt vaientaa kritiikkiä eri tavoin. "Tomek ulos" -lakanan poistaminen nosti ison äläkän, eivätkä kannattajat pitäneet varpailleen astumisesta.

Liigavalmentajan arki ei ole ollut tällaisessa tilanteessa helppoa.

– Tämä vuosi on kyllä ollut kaikin tavoin vaikea, mutta ei minulla silti ole valittamista, Valtonen sanoo. 

Urheilullisella puolella Valtosen valmentaman Sportin tuloksena ovat olleet sijat 14, 10, 14 ja 15. Kaudella 2014–15 Liigassa oli vielä 14 joukkuetta, mikä tarkoittaa sitä, että Valtosen ohjaksissa Sport on jäänyt kahdesti sarjataulukon jumboksi.

– Ensimmäinen vuosi oli meiltä fantastinen, vaikka jäimmekin viimeisiksi. Toinen vuosi oli erinomainen, pääsimme playoffeihin, Valtonen muistelee kevättä 2016, kun Sport taipui villi kortti -kierroksella TPS:lle.

– Kolmas vuosi oli loistava Karjala-turnaukseen asti, mutta sitten tuli pahoja loukkaantumisia kärkipelaajille, Valtonen pohtii.

Sportin miehistö näyttää nyt tyystin erilaiselta kuin kauden alkaessa.

Varsinkin kevätpuolella pelaajakauppoja on tehty taloudellisin perustein. Eri syistä joukkueesta on lähtenyt kymmenkunta pelaajaa. Se ei voi olla näkymättä iskukyvyssä.

Kulisseissa käyty keskustelu Suomi-kiekon sarjajärjestelmistä jakaa kiekkoihmisten näkemykset. Sportin päävalmentaja Valtonen on avoimuuden ja karsintojen kannattaja.

– Olen ehdottomasti sitä mieltä, että sarjan pitäisi olla avoin. Ei sitä ehkä pitäisi sanoa, koska olemme jumboja, mutta se on silti henkilökohtainen mielipiteeni, Valtonen täräyttää.

Sport hävisi torstaina Tampereella Ilvekselle. Tappio korvensi Valtosta, vaikka tuloksella ei sarjasijoituksen kannalta ollut merkitystä.

Merkityksellisten pelien määrän lisääminen on keskeinen peruste myös liigakarsintojen paluuta toivoville.

– Huippu-urheilu perustuu kilpailuun. Toisaalta ymmärrän kyllä myös sen, että Liigasta putoaminen on kova paikka ja nousu takaisin kovan työn takana, Valtonen sanoo ja ottaa vertailukohdan Ruotsista.

– Siellä systeemi toimii päinvastoin kuin meillä Suomessa. Unelma noususta kannattelee. Siellä häntäpään joukkueet vahvistavat rivejään loppukaudella. täällä toimitaan toisinpäin – ja kyllä minä senkin ymmärrän, koska systeemi antaa siihen mahdollisuuden.

Kiekkoareena on yksi tahoista, joka on ehdottanut, että Liiga jakaantuisi kymmenen joukkueen A-liigaan ja yhtä monen joukkueen B-liigaan.

– Olen tuon kannalla: 10+10 ja sitten B-liigastakin olisi playoffien kautta mahdollisuus voittaa vielä vaikka mestaruus, Valtonen sanoo.

– Ja jos isoa kuvaa mietitään, sarjajärjestelmä vaikuttaa myös junioreihin. C:stä nostetaan pelaajia B:hen, B:stä A:han ja A:sta miehiin ja kaikki heijastuu kaikkeen, Valtonen puntaroi.

Valtonen aloitti Sportissa kaudella 2014–15 vaasalaisten palattua pääsarjakartalle lähes 40 vuoden alasarjajakson jälkeen. Kun hän kirjoitti nimensä sopimuspapereihin, sarjaportaasta ei vielä silloin ollut täyttä varmuutta.

– Sopimus Sportiin tehtiin hyvissä ajoin, jo lokakuussa, enkä silloin vielä tiennyt, olemmeko Mestiksessä vai Liigassa. Sitten (Tomi) Lämsä sai joulukuussa potkut ja minusta tuli loppukaudeksi Jokerien päävalmentaja, Valtonen kertaa loppuvuoden 2013 vaiheita.

– Siinä vaiheessa, kun tein sopimuksen Vaasaan, olin Jokerien apuvalmentaja ja mulla olis ollut mahdollisuus jatkaa apuvalmentajana KHL:ssä. Ilmoitin kuitenkin, että tähtään päävalmentajaksi joko Mestikseen tai Liigaan.