Kovan kohtalon puolustaja: ”Kävin heti kääntymässä kaukalon siinä kulmassa!”

Kuusi kautta urastaan Pohjois-Amerikassa kiekkoillut Jyri Niemi, 27, ei onnistunut murtautumaan sopimuksesta huolimatta New York Rangersin NHL-joukkueeseen. Kouvolaan täksi kaudeksi keikkahommiin tullut hämeenkyröläinen ei voinut kuitenkaan arvatakaan, että vasta kotimaahan paluun jälkeen ne vastoinkäymiset alkavat.

Jyri Niemi taisteli tiensä kaukaloon kymmenen kuukauden kuntoutusjaksolta. Kuva: Europhoto/Jukka Rautio

Kaksi kautta HPK:ssa ja kaksi Ilveksessä pelattuaan Niemen yhden kauden korkein ottelumäärä on toiselta Hämeenlinnan kaudelta: 41.

Viime kausi päättyi jo lokakuussa Kouvolassa kaatumiseen kaukalon kulmassa ja polven ristisidevammaan. Edes Niemen kymmenen kuukauden kuntoutusjakso ei jarruttanut KooKoo-luotsi Tuomas Tuokkolan haluja hankkia hänelle jo Ilveksestä tuttu Niemi apuun puolustajien loukkaantumissumassa.

"Pitäisi sitä elää vielä kiekkouran jälkeenkin, joten rampana on turha yrittää kaukaloon."

Tiistaina Niemi pelasi ensimmäisen ottelunsa sitten lokakuun loukkaantumisen. Hän vahvistaa KooKoota nykysopimuksellaan marraskuun alun maajoukkuetaukoon asti.

- Kun viikko sitten tulin Kouvolaan, kävin heti kääntymässä pari kertaa kaukalon siinä kulmassa, Niemi myönsi.

Polvivamma oli vakava, muttei edes eniten kysymysmerkkejä Niemen uralla aiheuttanut vamma. HPK:ssa hän sai kiekon kasvoihinsa sillä seurauksessa, ettei ollut varmuutta, saadaanko vasemmasta silmästä enää urheilemiseen kelpaavaa. Takana on liiga-ajoilta muutenkin useampi jalkaleikkaus ja sormen murtuminen.

- Hampaista älä kysy mitään! Älä manaa! Ne ovat omat!

HIFK himmensi Niemen paluun iloa voitollaan 3-1.

- Paremmalta pelaaminen tuntui kuin uskalsin odottaa. Hienoahan tämä on kymmenen kuukauden tauon jälkeen. Ei tässä kuitenkaan mitään riskiä ole otettu. Pitäisi sitä elää vielä kiekkouran jälkeenkin ja tehdä jotain, joten rampana on turha yrittää kaukaloon, Niemi painotti.

Niemen siviilielämää Kouvolan pesti helpottaa. Joensuun yliopistossa opiskelevalla puolisolla on puolet lyhyempi matka vierailuille kuin olisi ollut Tampereelle.

Millainen olisi hyvä kausi henkilökohtaisesti?

- No, en sano ainakaan enää neljättä kertaa, että jos pysyisi ehjänä, hymähtää kolmella edelliskaudella runkosarjassa 41, 24 ja 12 ottelua pelannut Hämeenkyrön Hokkarien kasvatti.