Kolmekymppinen leijonatulokas Sami Sandell ei tyydy mukanaoloon

Sami Sandell sai runsaasti vastuuta maajoukkuedebyytissään. Kuva: Jukka Rautio/EuroPhoto.

Pieni askel kiekkokansalle, mutta ikimuistoinen loikka yhdelle miehelle. Leijonat aloitti valmistautumisensa kevään MM-kisoihin sopuisan vauhdikkaalla kohtaamisella Valko-Venäjän kanssa, eikä 2–3 -jatkoaikatappio luultavasti jättänyt suurta muistijälkeä useimmille paikalla olleille. Mutta miesten maajoukkueessa 31-vuotiaana debytoinut Sami Sandell nautti iltapuhteestaan täysin rinnoin.

– Sikahyväfiilis pelata, oli vähän perhosiakin vatsassa. Pitkästä aikaa oikein jännitti mennä jäälle, tuli pieni adrenaliinipiikki Maamme-laulun aikana, Ilves-hyökkääjä tunnelmoi.

Sandellin viiden kauden mittaiseen Ilves-pestiin on mahtunut kaukaisia ääripäitä. Pahat loukkaantumiset tärvelivät kookkaan keskushyökkääjän kaksi edellistä kautta lähes täysin, pelejä kertyi kummallakin vaivaiset kahdeksan kappaletta. Kuluva kausi on kuitenkin ollut Sandellille henkilökohtainen huippuonnistuminen, vaikka Ilveksen taival oli jälleen tuskainen.

Hän iski liigauransa parhaat pisteet (16+32) ja sai runkosarjan jälkeen kutsun jatkaa sesonkiaan maajoukkueleiritykseen. Runsaat kymmenen vuotta sitten Sami Sandell oli tuttu nimi nuorisomaajoukkueissa, mutta viime vuosina leijonapaita ei ole ollut mielessä.

– Eipä tällaista ole tullut ajateltua. Tälläkin kaudella pelattiin pitkään playoff-paikkaa hakien, ei siinä muita asioita mieti. Mutta on ollut siistiä, kun on saanut pelata ilman loukkaantumisia, nyt sitten vielä päälle henkilökohtaisen palkinnon ja pääsee edustamaan omaa maata. Onhan tämä ihan huippujuttu.

Vastuuta oli Turun torstai-illassa tarjolla riittämiin, etenkin kun tuomariston kanssa eri linjoille kiekkoillut vierasjoukkue tarjoili Leijonille lähes kymmenkunta ylivoimatilaisuutta. Sandellin johtama Ilves-ketju oli näkyvässä roolissa ja keskushyökkääjä oli alustamassa Eemeli Suomen toisen erän maalia oivaltavalla syötöllään. Omaan osumaankin tarjottiin paikkoja, laukauksia Sandellille kertyi kuusi.

Hän ei lähtenyt leijonapaidassa pelailemaan jonon jatkona, vaan otti johtajan roolia joukkueessa. Pelkät peliminuutit eivät jättäneet tyytyväistä oloa ensikertalaiselle

– Jos olisin parikymppinen, olisin varmaan tullut tuomaan vähän energiaa peliin, mutta nyt en voi tyytyä siihen. Minut on valittu tähän joukkueeseen muiden vahvuuksien takia. Nuorempana olisi voinut olla tyytyväinen paikkojen luomiseen, vaikka sättäsi niitä noin paljon, mutta nyt se ei vaan riitä, että noin isolla vastuulla ja kaikilla niillä paikoilla ei tehty enempää maaleja, Sandell moitti itseään.

Edellisestä ottelusta Sandellilla ehti vierähtää lähes kuukausi. Pelivireen ylläpitäminen omatoimiharjoituksissa ennen maajoukkueleiritystä ei ollut helppoa.

– No, tuolta se nyt näytti. Ihan sikana tekee mieli pelata, siinä mielessä tuntui hyvältä, mutta kyllä omassa pelissä huomasi sen, ettei ollut tuntumaa. En yleensä esimerkiksi häviä aloituksia tuolla tavalla. Se varmaan paranee jo perjantain peliin, Sandell arvioi.

Sandellin sopimus Ilveksen kanssa päättyi tähän kauteen ja hän jätti tamperelaisyleisölle tunteikkaat jäähyväiset runkosarjan lopussa. Matka jatkuu ulkomaille, eikä visiitti leijonapaidassa ainakaan haittaa kokeneen hyökkääjän markkina-arvoa.

– Ei ole sopimusta mihinkään tehty. Markkina-arvo riippuu tietysti siitä, miten pelaa, mutta sekään ei ole nyt fokuksena, ne kuviot ratkeavat sitten omaan aikaansa. Nyt olen tässä mukana kovin tavoittein. Tuntuu, että pelaan nyt elämäni parasta jääkiekkoa, Sandell linjasi.