Sportin Erik Riska: ”Meitä sanotaan hallilla aina Sedineiksi”

Meneillään olevaan liigakauteen on mahtunut monia yllättäjiä, kuten Kuopion KalPa ja Mikkelin Jukurit. Omanlaista yllätystä on tarjonnut myös Vaasan Sport, jolla on menossa kolmas liigakausi Mestiksestä nousunsa jälkeen.

Sarjataulukkoa on vielä turha tuijottaa, vaan katseet pitää kääntää pintaa syvemmälle. Mitä kentällä tapahtuu, ja millainen on joukkueen maksimipotentiaali?

Sportin kohdalla voidaan todeta, että meno kaukalossa näyttää hyvältä, mutta paras kunto on vielä kaukana. Kehityksen taustalla ovat pitkäjänteinen työ, jatkuvuus ja oikeanlaiset pelaajahankinnat, ja etenkin kokeneiden avainpelaajien kiinnittäminen on ollut tärkeässä roolissa.

Ennen kautta joukkueeseen saapuivat muun muassa Markus Kankaanperä, Markus Nordlund, Ville Viitaluoma ja Filip Riska. Muutama viikko sitten vaasalaisia vahvisti vielä Joonas Vihko, joten Sport muuttui lyhyessä ajassa kokemattomasta ummikosta rutinoituneeksi konkarilaumaksi. Joukkueen keski-ikä onkin tällä hetkellä 26,59 vuotta, mikä tekee Sportista liigan toiseksi vanhimman joukkueen.

– Voisi sanoa näin, että me olemme menneet jokaisella osa-alueella eteenpäin sitten viime vuoden, mutta kyllähän kokeneiden pelaajien mukaantulo on tehnyt suuren muutoksen, kommentoi Sportin luottoratsu Erik Riska.

Kokemuksen arvon painottaminen saattaa tuntua usein kliseeltä, mutta sitä ei voi koskaan aliarvioida.

– Se, kuinka kokeneet pelaajat käyttäytyvät vaihtopenkillä ja jäällä, on erittäin tärkeää. He uskaltavat vaatia muilta pelaajilta enemmän, ja kun he näyttävät esimerkkiä, muut tekevät saman perässä, Riska avasi.

– Viime kaudella me hävisimme parikymmentä ottelua yhden maalin erolla, mutta tällä kaudella me olemme pystyneet kääntämään tiukkoja otteluita eduksemme. Kokemus on se tekijä, jolla on tässä isoin vaikutus.

Sen lisäksi, että Sportista löytyy kokemusta, on joukkue mennyt monella muullakin osa-alueella eteenpäin. Monet yksilöt ovat kehittyneet kesän aikana rutkasti, mikä on tehnyt joukkueesta laadukkaamman. Esimerkiksi ilman Ari Gröndahlin, Robin Salon, Joonas Komulaisen ja Joel Kivirannan kehitystä vaasalaisnippu olisi selkeästi heikompi. Vielä kun maalintekijän rooleihin hankitut Markus Nenonen ja Olavi Vauhkonen ovat vastanneet huutoon ja nousseet uudelle tasolle, on Sportin menestys monen onnistuneen teon summa.

Lisäksi Vaasassa alkaa viimenkin näkyä Tomek Valtosen johtaman valmennusryhmän pitkäaikaisen työn tulos. Lähes jokainen pelaaja on omaksunut Valtosen peli-ideologian täydellisesti, ja joukkueeseen on löydetty heti ensimmäisistä peleistä lähtien toimivia ketjukombinaatioita.

Muun muassa neloskenttä on rakennettu Erik ja Filip Riskan varaan, ja veljesten rinnalla on käynyt useampi mies vääntämässä. Usein Riskojen vierellä on kuitenkin ollut Tommi Tikka, mutta viime tiistain ottelussa hyökkääjä sai siirron ylempiin kenttiin.

– Tikka onnistui siinä meidän rinnalla niin hyvin, että sai paikan ylemmistä kentistä. Hän ei ole vielä kuitenkaan muistanut kiittää meitä siitä, että autoimme häntä, nuorempi Riska virnuili.

– Mutta tosissaan puhuen, meidän ketjun peli menee koko ajan parempaan suuntaan. Minulla ja Filipillä on jonkinlaista kemiaa jäällä, se tuli huomattua jo meidän pelatessa Raumalla yhdessä. Me tiedämme, mitä toinen tekee ja ajattelee kaukalossa.

Eli vähän niin kuin ruotsalaiskaksoset Henrik ja Daniel Sedin?

– Ainakin meitä hallilla aina sanotaan Sedineiksi... En sitten tiedä, sanovatko he hyvällä vai pahalla.

– Ei meiltä nyt aivan samanlaista syöttelypeliä nähdä kuin Sedineiltä, mutta me saatamme olla omassa roolissamme eräänlaiset Sedinit.

Vaikka Vaasassa peli kulkee, aurinko pilkottaa ja merituuli tuntuu poikkeuksellisen lämpimältä, ei Sportin organisaatiossa voida olla täysin tyytyväisiä. Liigakiekkoilun uutuuden viehätys on kadonnut Pohjanmaalta, ja yleisömäärät ovat olleet laskussa, vaikka kotkapaidat esittävät liigahistoriansa parasta kiekkoa tällä hetkellä. Sport on jäänyt viime kausien yleisömäärästään jälkeen, ja Vaasassa on ollut alkukaudella koko liigan toiseksi huonoin yleisökeskiarvo. Missä siis mättää?

– Siihen en ota kantaa, se on markkinointikoneiston juttuja, Erik Riska päätti.