Kiekkoareena Brittein saarilla: Kiekkoturistin paikka olisi tänään Nottinghamissa

Finaaliviikonlopun erätauoilla ja ottelujen välillä brittifanit viihtyvät Motorpoint Arenan pihalla olevien myyntikojujen äärellä. Kuva on keväältä 2013. Liigatasolla Lukkoa, SaiPaa, Bluesia ja Tapparaa edustanut Sami Ryhänen pelasi kauden Dundee Starsissa nakuttaen 51 ottelussa 86 tehopistettä. Kuva: Pasi Peltola

Ovathan tuossa käynnissä kotimaisenkin kiekkokauden välierät, mutta tänä viikonloppuna ja yleensäkin juuri huhtikuun ensimmäisen täyden viikon päätteeksi elämyksiä etsivän kiekkoturistin kannattaisi hakeutua Nottinghamiin Englannissa.

Lauantaina brittien jääurheilun kansallisareenalla pelattiin välierät, joissa paikan sunnuntain loppuotteluun varmistivat skotlantilaisen Fife Flyersin maalein 4–0 voittanut Cardiff Devils ja kovan kiistakumppaninsa Nottingham Panthersin jatkoaikamaalilla 5–4 lyönyt Sheffield Steelers.

Britannin kiekkomestaruudesta illalla Steelersin väreissä taistelee Vantaan Kiekon kasvatti Joonas Rönnberg, 35. Vielä kolme kautta sitten Ruotsissa pääsarjaa pelannut ja SM-liigassa pudotuspeleineen yli 300 ottelua Ilveksen, SaiPan ja Bluesin paidassa pelannut Rönnberg kulkeutui Sheffieldin teräskaupungin joukkueeseen Saksan Düsseldorfin ja Norjan Storhamarin kautta. Steelersin joukkueessa on myös kesken kauden Espoo Unitedista seuraansa siirtynyt luumäkeläissyntyinen puolustaja Miika Franssila, 24.

Brittein saarilla runkosarjan voittoa arvostetaan lähes yhtä paljon kuin pudotuspeleillä voitettua mestaruutta. Mestaruusviiritkin nostetaan kattoon molemmista.

Tapa on helppo ymmärtää, koska pudotuspeleissä mestari pelaa vain neljä ottelua. Kahdeksan parhaan joukkueen puolivälierät otellaan kahden ottelun yhteistuloksella. Tällä kaudella kaksi neljästä otteluparista venyi jatkoajalle.

Välierät ovat vuorossa finaaliviikonlopun lauantaina ja mitalipelit sunnuntaina. Pelipaikka on ollut pitkään perinteisesti Nottinghamin kansallisareena, joka on loppuunmyyty jo viikkoja ennen tapahtumaa.

Pääsylippujen myynti on järjestetty erittäin fiksusti niin, että jokaisella seuralla on oma kiintiönsä tietyssä katsomonosassa. Englannin parhaiden seurojen Nottingham Panthersin ja Sheffield Steelersin fanit täyttävät yleensä pitkät sivut. Kaikkien seurojen faneilla on tapana kerääntyä finaaliturnaukseen, vaikkei suosikkiseuralla olisi mitään mahdollisuuksia mitalipeleihin tai vaikkei se olisi mukana edes pudotuspeleissä.

Nottinghamin noin 10000 katsojaa vetävän Motorpoint Arenan kutsumista Englannin jääurheilun kansallisareenaksi ei pidä pitää vitsinä. Areena oli kotihalli taitoluistelun jäätanssin olympiakultaa 1984 voittaneille ja neljästi maailmanmestareiksi kruunatuille Christopher Deanille ja Jayne Torville.

Brittikiekkoilua saattaa helposti vähätellä, mutta tunnelma peleissä nousee usein aivan eri tasolle kuin rauhallisissa SM-liigan otteluissa. Nottinghamin päättyvän kauden runkosarjan kotiottelujen yleisökeskiarvo oli 5674, Sheffieldin 5352 ja Belfast Giantsin 4525. Sarjassa pelaa 12 seuraa. Koko Elite Ice Hockey -liigan yleisökeskiarvo oli 2690, mutta tilastoa pilaa esimerkiksi Edinburgh Capitalsin lukema 662.

Skotlannissa selviää, ettei jääkiekkoilu ole välttämättä hallin ykkösvuokralainen. Kuva on Dundeesta. Kuva: Pasi Peltola

Suomalaisista täyden kauden sarjassa pelasivat tällä kaudella myös jo kolme kautta brittikaukaloissa viihtynyt Milton Keynes Lightningin maalivahti Miika Wiikman, 33, ja vielä viime kaudella Jukureissa nähty Braehead Clanin sentteri Ville Hämäläinen, 36.

Jalkapallomatkalle Englantiin matkaavat eivät aivan helposti kiekkokaukaloiden ääreen löydä. Lontoon lähellä liigaseuroista on vain varsin tuore pääsarjalainen Guildford Flames. Noin 50 kilometrin päässä Lontoon keskustassa sijaitsevaan Guildfordiin pääsee junalla Waterloon asemalta runsaassa puolessa tunnissa.

Manchester Storm oli tällä kaudella runkosarjan kakkonen, mutta putosi puolivälierissä Fife Flyersille. Storm ei kuitenkaan enää pelaa otteluitaan Manchesterin keskustan suurhallissa vaan 2200 katsojaa vetävässä lähikaupunki Altrinchamin jäähallissa.

Kolmannes brittiliigan seuroista tulee saarivaltakunnan vahvimmalta jääurheilun alueelta eli Skotlannista. Braehead Clan on Glasgow´n seura. Edinburgh Capitalsin kotikaukalo on Murrayfieldin jäähallissa, jossa uudistukset sitten rakennuksen valmistumisen vuonna 1952 ovat olleet vähissä. Juuri siksi Capitalsin pelissä poikkeaminen onkin ikimuistoinen kokemus kääntyvine puupenkkeineen.

Tämän jutun kirjoittaja ja Braehead Clanin maskotti. Kirjoittaja vasemmalla. Kuva: Petri Nummela

Oma lukunsa on myös kokemus Pohjois-Irlannissa Belfast Giantsin ottelussa. Pelkästään jäähallin yhteydessä olevan Rockies Sports Barin seinällä roikkuvien yli 500 pelipaidan kokoelmaa katsellessa kuluu useampi tuoppi.

HUOM: Lisätty kello 18.15 tieto myös Miika Franssilan kuulumisesta Sheffield Steelersin joukkueeseen.