Kiekkoareenan MM-ennakko: Leijonilla tulee kiire näiden herrojen kanssa – supertähdet Connor McDavid ja Patrick Kane tulevat vastaan jo alkulohkossa

Maailman paras. Leijonat näkevät pian Connor McDavidin huikean tason. Kuva: Nick Wosika/Icon Sportswire – AOP.

Suomen alkulohko on kaikin puolin kiehtova. Vastaan tulevat Kanadan ja USA:n huippunimet, olympiaturnauksen sensaatio Saksa ja kotiyleisön villitsevä Tanska.

Kanada: McDavidia on vaikea pysäyttää

Maailman parhaaksi kiekkoilijaksi tituleerattu Connor McDavid tahdittaa Kanadan kultajahtia MM-turnauksessa.

Edmontonin supertähti on voittanut NHL:n pistepörssin jo kaksi kertaa peräkkäin, vaikka sentterillä on ikää vasta 21 vuotta. Päättyneellä kaudella McDavid löi pöytään ennätyspisteensä 41+67=108.

McDavid pääsi nauttimaan MM-kullasta jo keväällä 2016 ja haluaa uusia nyt tämän huippuhetken.

McDavid saa vahvaa tulitukea varsinkin Matt Barzalilta. Vasta 20-vuotias New York Islandersin hyökkääjä löi kaikki ällikällä paukuttamalla ensimmäisellä NHL-kaudellansa peräti 85 pistettä.

Takalinjoja johtaa Floridan puolustaja Aaron Ekblad, joka pääsi voittojuhliin jo kevään 2015 MM-kisoissa ja syksyn 2016 World Cupissa.

Kanada on pelannut MM-finaalissa jo kolme kertaa peräkkäin. Kultaketju katkesi viime keväänä Ruotsin tähtisikermää vastaan, kun Henrik Lundqvist torjui kaiken mahdollisen ja muutaman mahdottoman.

Kanadaa luotsaava Bill Peters on osoittautunut kultasormeksi kansainvälisissä kaukaloissa.

Carolinan päävalmentaja on ohjannut Kanadan peliä kolmessa miesten arvoturnauksessa ja huipentanut kaikki nämä kultajuhliin. Hän oli päävalmentajana MM-kisoissa 2016 sekä apuvalmentajana MM-kisoissa 2015 ja World Cupissa 2016.

Enteet ovat taas erinomaiset.

USA: Tykit jylisevät Kanen johdolla

Lukemat puhuvat puolestaan – NHL:n runkosarjassa 822 ottelua ja niissä peräti 828 pistettä.

Chicagon supermies Patrick Kane johtaa edelleen pelaavien amerikkalaiskiekkoilijoiden pörssiä maailman kovimmassa liigassa.

Nyt tämä tähti loistaa Tanskan MM-jäällä.

Kolminkertainen Stanley Cupin voittaja vahvistaa MM-joukkuetta nyt toisen kerran. Kymmenen vuoden takainen debyytti toi komeat tehot 3+7=10.

NHL:n runkosarja todisti, että 29-vuotias laituri on edelleen huippuvireessä. Hän tehtaili 76 pistettä.

Calgaryn laituri Johnny Gaudreau oli vielä hurjemmassa vedossa. Hän takoi oman piste-ennätyksensä 24+60=84. Nyt odottaa uran kolmas MM-turnaus. Kahdella edelliskerralla (2014, 17) syntyi 10 ja 11 pistettä. Kovaa tulosta on lupa odottaa myös tällä kertaa.

USA:n eturivistä pitää nostaa esiin vielä kaksi nimeä: Anders Lee (New York Islanders) ja Alex DeBrincat (Chicago). Lee paukutti 40 osumaa ja NHL:ssä debytoinut DeBrincat 28.

Detroitin Jeff Blashillin luotsaaman joukkueen ongelmat – jos niitä ilmaantuu – löytyvät alakerrasta. Pakki- ja veskarikalusto ei ole yhtä priimaa kuin hyökkäysosasto.

USA on esiintynyt ryhdikkäästi kevään 2010 mahalaskun (13. sija) jälkeen ja edennyt MM-turnauksessa vähintään puolivälieriin jo seitsemän kertaa peräkkäin.

Viime keväänä alkulohkon voitto heltisi komeasti kuudella voitolla. Siihen nähden Suomelle kärsitty puolivälierätappio ja käteen jäänyt viides sija olivat isoja pettymyksiä.

USA:n johtotähti. Kolminkertainen Stanley Cupin voittaja Patrick Kane hyökkää ahnaasti Leijonienkin kimppuun. Kuva: Quinn Harris/Icon Sportswire – AOP.

Saksa: Mitali olisi nytkin ihme!

Saksalaispelaajien itseluottamus hipoo pilviä Pyeongchangin olympiapommin jälkeen. Siitä seuraa hyviä asioita myös MM-jäällä, mutta uutta mitali-ihmettä ei kannata odottaa.

On selvää, että Marco Sturmin luotsaamaa joukkuetta seurataan MM-turnauksessa tavallista tarkemmin helmikuisen sensaatiohopean jälkeen. Loppujen lopuksi jättipotti jäi vain 56 sekunnin päähän, kunnes Nikita Gusev pelasti Venäjän olympiaurheilijat finaalin jatkoajalle.

Etelä-Korean hienot esitykset poikivat tehohyökkääjä Dominik Kahunille jo tulokassopimuksen Chicagon NHL-joukkueeseen. Kahun nähdään myös MM-turnauksessa.

Saksa saa lisävoimaa Pohjois-Amerikasta. Hyökkääjä Leon Draisaitl on merkittävin vahvistus. Draisaitl on paukuttanut Edmontonille 77 ja 70 pistettä kahden viime kauden aikana.

Kokeneen Dennis Seidenbergin, 36, käyrä on kääntynyt jo lievään laskuun, mutta New York Islandersin puolustaja on yhä kova luu näissä ympyröissä. NHL-kokemus auttaa myös toista pakkia Korbinian Holzeria.

Münchenin maalivahti Danny aus den Birken on paljon vartijana Pyeongchangin tavoin.

Sopii muistaa, että Saksan tuoreimmasta MM-mitalista on kulunut 65 vuotta. Kevään 1953 turnaus päättyi hopeajuhliin.

Tanska: Saako isäntä buustin päälle?

Avainkysymys kuuluu – saako Tanska samanlaisen buustin päälle kotiyleisönsä edessä kuin Ranska viime keväänä?

Jos saa, Jan Karlssonin luotsaamasta joukkueesta löytyy riittävästi laatua puolivälieriin.

Ellei lisävaihdetta löydy, Tanskaa uhkaavat tutut sijat 10–14. Toistaiseksi joukkue on päässyt kahdeksan parhaan joukkoon vain kaksi kertaa (2010, 16).

NHL-vahvistuksilta Frans Nielseniltä (Detroit), Oliver Bjorkstrandilta (Columbus) ja Frederik Andersenilta odotetaan paljon.

Bjorkstrand paukutti NHL:n runkosarjassa 40 pistettä ja Nielsen 33. Andersen vartioi Toronton maalia 73 ottelussa pudotuspelit mukaan lukien. Runkosarjassa kulki erittäin hyvin, mutta taso tippui kauden ratkaisuhetkillä.

Isäntien joukkue vilisee Suomesta tuttuja kavereita. Hyökkääjät Nicklas Jensen ja Peter Regin sekä puolustajat Oliver Lauridsen ja Jesper Jensen vahvistivat päättyneellä kaudella Jokereiden KHL-joukkuetta.

Puolustaja Stefan Lassen pelasi Pelicansissa ja toinen pakki Emil Kristensen KooKoossa. Lisäksi hyökkääjä Patrick Bjorkstrand aloitti kautensa KooKoossa, kunnes hänet kaupattiin saksalaiseen Nürnbergiin siirtoajan loppumetreillä.

Frans Nielsen on Tanskalle kova vahvistus. Kuva: Tanskan jääkiekkoliitto

Latvia: Hartleylla pitkä projekti

Kokenut kanadalaisvalmentaja Bob Hartley sai käännettyä Latvian kurssin viime kevään MM-turnauksessa.

Usean vuoden putoamiskurimuksessa pyristellyt joukkue taisteli puolivälieräpaikasta alkulohkon viimeisen ottelun päätöshetkille asti, kunnes Saksa murskasi unelman vain 33 sekuntia ennen varsinaisen peliajan loppua.

Vahvat esitykset poikivat Hartleylle peräti viiden vuoden jatkosopimuksen. Taipaleen maaliksi on asetettu Pekingin olympiaturnaus 2022.

Latvia tarvitsee siihen mennessä uuden ydinryhmän. Sitä kartoitetaan ja rakennetaan jo nyt.

Latvian ainoa NHL-kiekkoilija Zemgus Girgensons (Buffalo) jättää MM-turnauksen väliin useiden vammojen takia.

Sen sijaan Pohjois-Amerikasta on löytynyt mielenkiintoisia tuttavuuksia. Kahdesta AHL-veskarista Matiss Kivlenieks (Cleveland) pelasi 43 ottelua ja Kristers Gudlevskis (Bridgeport) 37.

Hyökkääjä Rudolfs Balcers, 21, paukutti San Jose Barracudan AHL-joukkueessa 23+25=48 pistettä. Puolustaja Kristians Rubins, 20, kutsuttiin mukaan Medicine Hat Tigersin WHL-joukkueesta.

Pudotuspelipaikka vaatii Latvialta huippuonnistumisen.

Norja: Tähtihyökkääjät jättivät ison loven

Norjan iskukyky putosi tuntuvasti, kun maan kirkkaimmat tähdet Mats Zuccarello ja Patrick Thoresen päättivät jättää MM-turnauksen väliin.

New York Rangersissa pelaava Zuccarello kuntouttaa koko talven vaivannutta polveansa. Thoresenin paukut loppuivat raskaan kauden saiksana.

Tällä kertaa Norjaa ei pelastanut edes se, että Patrickin isä Petter Thoresen luotsaa maajoukkuetta.

On selvää, ettei Norja pysty paikkaamaan Zuccarillon ja Thoresenin jättämiä aukkoja millään.

Nyt hyökkäysvastuu jää pääosin Olimbin veljesten Matsin ja Ken Andren varaan.

Tapparasta tuttu puolustaja Alexander Bonsaksen nousi Norjan yllätysratkaisijaksi Pyeongchangin olympiaturnauksessa. Ärhäkkäänä taistelijana tunnettu pakki voitti joukkueen maalipörssin kahdella osumalla.

MM-ryhmästä löytyy myös kaksi muuta tuttua nimeä: Tapparassa käynyt hyökkääjä Martin Roymark ja Ilveksessä piipahtanut puolustaja Stefan Espeland.

Norja jämähti viidessä edellisessä MM-turnauksessa sijoille 10–12. Enempää ei ole luvassa nytkään.

Etelä-Korea: Yksi Dalton ei riitä!

Etelä-Korea pääsi pelaamaan olympiaturnauksessa valtavan huutomyrskyn siivittämänä ja sai sekoitettua Suomen konseptit toviksi ensimmäisen pudotuspelikierroksen kamppailussa, mutta silloinkaan pelkkä hurmos ei riittänyt.

Olympiaisäntä hävisi kaikki neljä otteluansa ja pystyi tekemään niissä vain kolme maalia.

Nyt edessä on karu paluu arkeen.

Seitsemän peliä sisältävä alkulohko on raskas urakka Jim Paekin luotsaamalle joukkueelle.

Luultavasti kanadalaissyntyinen veskari Matt Dalton seisoo taas päällään joissakin otteluissa, mutta yksi Dalton ei riitä.

Ihme, jos Etelä-Korea pystyy pitämään A-sarjapaikkansa.