Kiekkoareena Floridassa: Huippuvireinen Barkov haluaa mennä päätyyn asti

Selfie fanien kanssa. Viidettä kauttaan Floridassa pelaava Aleksander Barkov on hyvää pataa fanien kanssa. Tähdistöviikonloppuna selfieiden ottamista varten oli varattu paikka ja jopa nimikyltti. Kuva: Del Mecum/AOP

Florida Panthers on ollut viime aikoina yksi NHL:n kuumimmista ellei jopa kuumin joukkue, ja on noussut pohjamudista varteenotettavaksi pudotuspelijoukkuekandidaatiksi.

Alkukaudesta pitkään pohjamudissa rypenyt pantterilauma ei kuitenkaan ole löytänyt pelillistä viisaudenkiveä, vaan koko kauden hallussa olleet palaset ovat vain loksallehdeet paikoilleen.

- Meillä on ollut hyvä joukkue koko kauden, eikä mikään ole hirveästi muuttunut kokoonpanon suhteen, Panthersin suomalaistähti Aleksander Barkov kertoo Kiekkoareenan erikoishaastattelussa.

- Nyt viime aikoina ollaan vaan löydetty tapoja voittaa pelejä, ihan sama miten ollaan pelattu. Jotkut pelit ollaan pelattu huonosti ja silti voitettu. Totta kai siitä tulee hyvää itseluottamusta, mikä luo positiivisen kierteen.

Panthers on kolmen sarjapisteen päässä viimeisestä pudotuspelipaikasta, mutta myös kolme ottelua vähemmän pelanneena kuin edellä oleva New Jersey Devils. Paikka playoffeissa on siis omissa käsissä.

- Olikohan se kuukausi tai pari sitten, ettei kukaan muu kuin me itse enää uskonut tähän joukkueeseen. Sitten ruvettiin voittamaan pelejä, ja ollaan lähestytty playoffs-paikkaa koko ajan. Nyt ollaan siinä vaiheessa, että kaikki on omissa käsissä, ja kaikki täällä tietävät sen. Ei ole vaikeaa mennä jokaiseen peliin sata lasissa tässä tilanteessa.

Jos Panthers on ollut yksi NHL:n kuumimmista joukkueista, voi Barkovista sanoa samaa pelaajarintamalla. Kalenterivuoden 2018 aikana suomalaissentteri on ollut NHL:n viidenneksi tehokkain pelaaja tehtyään 27 ottelussa tehopisteet 14+21=35.

Perisuomalaiseen - jopa tapparalaisen jutilamaiseen tapaan Barkov antaa omasta menestyksestäänkin kunniaa isolta osin joukkuekavereilleen.

- Olen tietysti yrittänyt antaa joka pelissä kaikkeni, ja tehdä vain sitä mitä osaan. Ketjukaverit ja muutkin joukkuekaverit ovat auttaneet paljon. Kaikki ovat pelanneet viime aikoina ihan parhaimmillaan, ja sen takia on voitettu pelejä ja on tullut pisteitä, ei se ole vain yhden ketjun tai yksittäisen pelaajan ansiota.

Vaikka Panthers metsästääkin itäisen konferenssin viimeisiä pudotuspelipaikkoja, ei Barkov silti näe mitään estettä sille, ettei joukkue voisi mennä pitkälle kevään ratkaisupeleissä.

- Heti alkukaudesta asti on ollut sellainen fiilis, että voidaan mennä vaikka päätyyn asti. Meillä on mahtava joukkue. Paljon nuoria pelaajia, mutta silti sopivasti kokemusta, olemmehan olleet jo kerran playoffeissakin, ja tiedetään mitä se on. Uskon että voidaan mennä pitkälle, mutta ei tässä kannata silti ajatella nyt seuraavaa peliä pidemmälle.

Vaikka Panthersilla on menossa kahdeksan pelin mittainen pisteputki jona aikana joukkue on ottanut seitsemän voittoa, on pelissä silti edelleen parannettavaa. Mitään isoa ongelmaa ei Barkov silti kokoonpanossa näe.

- Totta kai aina jokaisessa joukkueessa on pieniä juttuja mitä voi parantaa. Meidän täytyy pystyä puolustamaan tarkemmin ja pysyä vaan enemmän kiekossa. Meillä on kyllä kaikki työkalut siihen, nyt täytyy enää vain sitten voittaa pelejä.