Kiekkoareena Floridassa: Barkov ei yllättynyt Haapalan pelistä - "Olisi voinut tulla helposti paljonkin tehopisteitä"

Henrik Haapala ja Aleksander Barkov tuntevat toisensa erittäin hyvin yhteisiltä vuosiltaan Tapparassa. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

Useamman vuoden jo Floridassa pelanneen ja sinne kotiutuneen Aleksander Barkovin pitkäaikainen tutkapari juniorivuosilta Henrik Haapala solmi täksi kaudeksi kaksivuotisen NHL-sopimuksen Panthersin kanssa.

Viime kaudella kotimaisen Liigan pistepörssi voittaut lempääläläinen pelasi alkukauden pääosin AHL:ssä Springfield Thunderbirdsin joukkueessa, mutta pääsi myös viiden ottelun verran koettamaan NHL-vauhtia. Juuri ennen siirtorajaa Haapala kuitenkin siirtyi takaisin Tapparaan hakemaan pelituntumaa vaikean kauden jälkeen.

- Hänellä on vaikea kausi tietysti alla, kun oli pari loukkaantumistakin. Olen kyllä sikäli tyytyväinen hänen puolestaan, että sai nyt tällaisen mahdollisuuden pelata mestaruudesta Tapparassa. Toivottavasti pysyy nyt loppukauden kunnossa, Barkov aprikoi.

Loukkaantumiset haittasivat Haapalan peliä ehkä enemmän kuin julkisuudessa puhuttiin. Lyhyeksi jäänyt uran ensimmäinen NHL-visiitti meni nimittäin hyvin, ja Barkov antaakin kehuja Haapalalle pelaamisestaan.

- Mun mielestä hän pelasi tosi hyvin ne viisi peliä, jotka pääsi täällä pelaamaan. Olin itse asiassa tosi tyytyväinen hänen pelaamiseensa. Henkka näytti itsevarmalta, pysyi kiekossa ja antoi sellaisia syöttöjä, joista olisi helposti voinut tulla paljonkin enemmän tehopisteitä, Barkov suitsuttaa.

- Sitten hänet lähetettiin takaisin AHL:ään ja tuli pari loukkaantumista, jotka tietysti aina haittaavat. Mutta ne pelit, jotka pääsi täällä Panthersissa pelaamaan, näyttivät tosi hyvältä.

Tiesin että hän on varmasti sillä tasolla, että pärjää täällä.

Haapala on jääkiekkoilijaksi suhteellisen pienikokoinen, 175-senttinen, ja kokemusta kansainvälisistä peleistä oli vielä ennen kauden alkua melko vähän. Yllättikö hyvän kaverin pelin kova taso Barkovin?

- Näin miten hän pelasi viime kaudella Tapparassa. Treenasin myös kesän hänen kanssaan, ja näin missä kunnossa hän fyysisesti on, niin tiesin että on varmasti sillä tasolla, että pärjää täällä. Siinä mielessä en yllättynyt yhtään.

Vielä muutama vuosi sitten 175-senttisellä pelaajalla olisi pitänyt olla erityisosaamista mahtuakseen pelaamaan NHL:ssä. Peli on kuitenkin muuttunut viimeisten vuosien aikana niin, että pienikokoiset pelaajat hyötyvät siitä paljon.

- Haapala on vähän pienikokoinen, mutta NHL:ssä on nykyään niin paljon pieniä pelaajia, että ei se ole enää mikään ongelma, Barkov muistuttaa.

- Peli on nopeutunut paljon siihen verrattuna mitä se oli, kun itse tulin tänne. Silloin oli paljon enemmän isoja äijiä, ja jäällä painittiin enemmän. Nyt mennään luistelemalla.

Barkov on itse isokokoinen pelaaja. Mittaa on 191 senttimetriä. Onko tämä luistelua painottava linja hänelle itselleen parempi?

- Mulle ei ole väliä. Nyt pelataan tällaista peliä, niin mäkin pelaan tällaista peliä. Yritän aina sopeutua, ja olla parempi pelaaja niissä olosuhteissa mitä on. Peli on nopeampaa, niin itsekin pitää sitten olla vaan nopeampi, Barkov sanoo.

- Ei ole enää pakko olla paljon painoa ja isot lihakset - ei sillä että mulla olisi sellaiset koskaan ollutkaan - mutta nyt ei tarvitse enää painia, vaan pärjää luistelemalla.

Pelaaminen NHL:ssä on tietenkin kokopäivätyö, ja elämä pyörii hyvin pitkälle jääkiekon ympärillä. Barkov ehtii kuitenkin seurata hyvin myös Tapparan edesottamuksia - ja jääkiekkoa yleisemminkin.

- Aika paljon tulee katsottua, varsinkin highlightteja oikeastaan ihan mistä vain liigasta, varsinkin jos on tullut hienoja maaleja. Tulokset seuraan melkein joka sarjasta myös. Tapparaa tulee tietenkin erityisen tarkasti seurattua.