Kahdeksan mestaruuden miehellä tälläkin kaudella logo rinnassa

Ilkka Mikkolan pelaajaura päättyi viime kauteen, mutta edelleen hän ansaitsee leipänsä jääkiekosta ja tekee hommia Kärpille. Kuva: Jukka Rautio/Europhoto

On Kärppien kokeneen kapteenin Lasse Kukkosen vuoro nousta lavalle liigakauden avaustilaisuudessa. Hän saa heti vastattavakseen kysymyksen joukkueen uusiutuneesta kipparikalustosta.

Kukkonen kantaa tuttuun tyyliin C-kirjainta rinnassaan, mutta hänen luotettavat adjutanttinsa ovat poissa. Mika Pyörälä siirtyi SC Berniin, ja Ilkka Mikkola lopetti pitkän pelaajauransa.

- ”Ilu” on tuossa lähellä. Sen voi nykäistä toimiston puolelta koppiin, Kukkonen kuittaa.

Puheenvuoroa kuuntelevaa Mikkolaa hymyilyttää.

- Kyllä mä koppiin voin mennä, mutta toivottavasti en Kukkosen hommiin, hän toteaa.

Liigan edustustilaisuudet ovat Mikkolalle tuttua touhua. Hän toimi kapteenina Kärpissä kuudella ja Lukossa kahdella kaudella. Lisäksi neljänä talvena mies oli joukkueensa varakapteeni.

Mikkola sulautuu täydellisesti joukkoon. Hänellä on yllään musta puku, jonka rinnuksissa on Kärppien logo. Kuten niin monta kertaa aiemminkin.

Asetelma on kuitenkin täysin toisenlainen kuin kertaakaan Mikkolan elämässä. Alkava kiekkokausi on hänen ajatuksissaan, mutta hänen ei tarvitse miettiä avauskuvioita tai vastustajan ylivoimakoostumuksia.

Kukkonen astuu kaukaloon, Mikkola ei. Kahdeksan mestaruuden ja 968 liigapelin jälkeen mies päätti lopettaa.

- Se oli prosessi. Päätöksestä olin varma joskus talven kynnyksellä tai lopputalvesta, Mikkola muistelee.

Kun päätös oli tehty, hän otti yhteyttä Kärppien johtoon. Mikkola halusi jatkaa oululaisseurassa.

- Alettiin sitten miettiä, onko mulle käyttöä.

Mikkola, 38, ehti käydä lukion valmiiksi ennen ammattilaisuraansa. Muuta tutkintoa hänellä ei ole, mutta mies on opiskellut avoimessa yliopistossa myyntiä ja markkinointia.

Se oli hyvä lähtökohta alkaa kaavoittaa uutta uraa. Nyt Mikkolan titteli on Kärpissä myyntineuvottelija, mutta se muuttunee pian.

Mikkolan on tarkoitus hiljalleen täyttää toisen entisen kärppäpakin eli Jouni Loposen saappaat yhteyspäällikkönä. Vastuualueeseen ympätään pian Kärppien ottelutapahtuman kehittäminen.

Hän sai mahdollisuuden, josta osaa olla kiitollinen: Kärpät pystyi tarjoamaan mielekkäitä töitä myös peliuran jälkeen.

- Nimenomaan siitä olen iloinen, että saan olla lajin parissa. Se on iso juttu.

Mutta millaista oli lopettaa ammattilaisurheilijan ura?

- Kesällä se oli sellaista, että lihasmuisti vaati treenaamaan. Sitten sitä muisti, että enää ei tarvitse, Mikkola hymyilee.

Urheillut hän on edelleen, käynyt jäälläkin. Uuden puvun Mikkola joutui teettämään, sillä hänen viime kaudella käyttämänsä housut eivät enää istuneet vyötäröstä.

- Toivottavasti niin tiukkaa paikkaa ei tule, että oikeasti pitäisi tuonne koppiin mennä.