Ykkösriviin nousseen härkälaiturin koko ura oli vaakalaudalla - ryyppyputki vaihtui voittoputkeksi

Michael Ferland on ollut yksi Flamesin loistavan nousukauden ilmentymistä. Kuva: Joe Camporeale/All Over Pres

Calgary Flamesin pukukoppi tammikuussa 2017. Pelaajat ovat tulleet hetki sitten jäältä, ja ovet ovat avautuneet käytävillä pörränneille toimittajille, jotka kärttävät päivän juttuaan hikisiltä pelaajilta.

Hyökkääjä Michael Ferland istuu penkillään ja koputtaa selkään.

– Hei, viitsitkö sanoa tuolle toiselle toimittajalle, että astuu sivuun joukkueen logon päältä, Ferland pyytää.

Ei siihen tohdi sanoa vastaankaan. Ilme on sellainen, että jos en käy vinkkaamassa asiasta kiekkojoukkueen koodistosta tietämättömälle vierailijalle, Ferland vääntää hänet Tuomo Karila -tyyppiseen polvilukkoon.

Toimittaja siirtyy pienen vinkin jälkeen pois logon päältä, ja Ferland näyttää tyytyväisenä peukkua.

Hän on yksi niistä pelaajista, jotka pitävät huolen, että joukkueen tunnusta kohdella epäkunnioittavasti – sekä jäällä että pukukopissa.

Calgary Flames on noussut seitsemällä voitolla vahvasti kiinni pudotuspelipaikkaan. Nousuvireen yksi sankareista on ollut Michael Ferland.

Kukas hän sitten onkaan?

***

Vielä muutama vuosi sitten Ferlandilla oli suurempia huolia kuin joukkueen logon päällä seisoskeleva kynäniekka. Suurin vastustaja oli pirullinen nelosketjun takiainen, joka roikkui kimpussa elämän vaihdosta toiseen. Viinapiru.

WHL-tähti Ferland yritti saada pelipaikkaa Calgaryn farmijoukkue Abbotsfordista syksyllä 2012. Hän oli vielä täysin raakile pelaajana, mutta retuperällä olleet elämäntavat olivat uran uuden askeleen suurin jarru.

Fysiikkavalmentaja Mike Thompson muisteli Sport Illustratedin jutussa, miten hänen piti valvoa Ferlandin tekemisiä jatkuvasti. Kun silmä vältti, nuorukainen livahti mukihommiin. Eikä näitä nuoria sankareita pysty pidättelemään, jos perusta ei ole kunnossa ja ongelmien juurisyitä selvitetty.

Ferland lipsahti hiljalleen ongelmajuojaksi. Eikä siinä vielä kaikki: pilvenpolttokin kuului viihdevalikoimaan.

Ferland painoi yli 104 kiloa, ja rasvaprosentti oli ammattiurheilijalle korkea 15. Vaikka Ferland oli voimakas luistelija, moottori ei riittänyt kuljettamaan painavaa runkoa riittävän nopeasti.

Liike oli kovempaa baarissa kuin kaukalossa.

Liike oli kovempaa baarissa kuin kaukalossa. Hän sai syytteen kapakkatappelusta, mutta ne hylättiin, koska kiekkoilijanuorukaisen todettiin puolustaneen itseään.

Thompson veti Ferlandille kolmen tunnin mittaisia rangaistustreenejä juomisesta kärähtämisen jälkeen, mutta nekään eivät toimineet, kun Ferland ei itse myöntänyt ongelmaansa.

Vielä.

Thompson itse oli toipunut alkoholismista. Erään tapaamisen yhteydessä Ferland kysyi, miten hän pääsi eroon juomisesta.

Se oli ensimmäinen askel.

***

Vuoden 2015 pudotuspelien ensimmäinen kierros, vastakkain kanadalaiset Calgary Flames ja Vancouver Canucks. Ottelusarjasta tulee verinen ottelusarja, jonka keskiössä ovat Calgary Ferland ja Vancouverin puolustaja Kevin Bieksa.

Kaksikko on jatkuvasta toistensa kimpussa. He tökkivät, ärsyttävät, tappelevatkin. Yleisö villiintyy, kun kuumaveriset pukarit hiillostavat vaihto vaihdon jälkeen.

Calgary meni toiselle kierrokselle kuudessa ottelussa, ja Ferland pelasi itsensä ikuisesti Saddledomen yleisön sydämiin.

– Hän antoi Vancouverille syyn lopettaa. Häntä vastaan ei ole helppo pelata. Hän oli sen sarjan MVP, valmentaja Bob Hartley sanoi.

Sen kevään jälkeen Ferland on kuulunut Calgary Flamesin vakiokokoonpanoon, mutta rooli on ollut hyvin vaihteleva. Ferland on osoittanut olevansa hyvä kolmosketjun yleislaituri, joka antaa painavia taklauksia ja pelaa vahvaa maalineduspeliä.

Viime kaudella päävalmentaja Glen Gulutzan antoi Ferlandille näyttöpaikkoja Sean Mohahanin ja Johnny Gaudreaun vierellä. Tällä kaudella paikka on vakiintunut, ja jos tahti jatkuu samana, häntä ei ykkösketjusta enää poistetakaan. Ferland on 19 maalilla Calgaryn toiseksi paras maalintekijä Monahanin (21) jälkeen.

Monahan–Gaudreau on ollut viime vuosina Calgaryn ykköstandemi, jonka kiekkoälykkyys hipoo välillä niin korkeita sfäärejä, ettei vierelle ole tahtonut löytyä sopivaa kolmatta lenkkiä. Ferlandin tilantekotyyli on sopinut taitelijakaksikon vierelle, koska hänen pelinopeutensa riittää samalla sivulla pysymiseen.

Härkämäiseltä laiturilta on löytynyt pakista ”herkät kädet” -jakoavainkin.

Härkämäiseltä laiturilta on löytynyt pakista ”herkät kädet” -jakoavainkin. Bravuuriliikke on rystynosto maalin kattoon lähietäisyydeltä.

Jos pelit jatkuvat näin, enää ei Gulutzanin tarvitse singota komposiittiaan katsomoon.

***

Calgaryn valmentaja Bob Hartley, itsekin alkoholismista kärsinyt joukkuetoveri Brian McGrattan ja tyttöystävä Kayleigh tukivat Ferlandia elämänmuutoksessa. Hän kirjautui Etelä-Kaliforniassa sijaitsevaan kuntoutusklinikkaan.

Hartley piti alusta asti Ferlandista, jolle hän antoi Milan Lucicin mukaan lempinimen ”Baby Luc”. Hän sanoi ongelmalapselleen oikeat sanat.

Lopeta valehtelu.

Ferland juhli raittiuden vuosipäivää 27. maaliskuuta 2015 ja kaksi päivää sen jälkeen ensimmäistä NHL-maaliaan.

– Jos en olisi silloin päässyt kuiville, en todennäköisesti pelaisi enää jääkiekkoa. Eikä minulla olisi tytärtänikään, Ferland sanoi SI:ssä.

Ferland jaksaa nyt keskittyä enemmän jääkiekkoon ja elämään. Hän ei juo, vaan kalastaa ja ajelee moottorikelkalla.

Ja tekee maaleja.

Ja pitää huolen, ettei kukaan astu joukkueen logon päälle.