Farmisahauksen erikoismiehen pallottelu vähentyi - suomalaisen jyrälaiturin asema kohenemassa Columbuksessa

Tampa Bay Lightningin puolustaja Jake Dotchin joutui käyttämään kovia otteita pitääkseen Markus Hännikäisen pois maalilta. Kuva: All Over Press

Columbus Blue Jacketsin Cam Atkinsoninin pelaaminen kotipelissä Pittsburgh Penguinsia vastaan oli epävarmaa. Clevelandissa pirisi puhelin.

Toisessa päässä oli Lake Erie Monstersin hyökkääjä Markus Hännikäinen, joka sai kuulla mieluisan tiedon. Hänen pitäisi matkustaa Columbukseen ja liittyä NHL-joukkueen mukaan.

Hännikäinen puhisi intoa. Tätä hetkeä hän oli odottanut pitkään. Edessä saattaisi olla ensimmäinen NHL-ottelu.

Atkinsonin arpoi pelaamistaan vielä alkulämmittelyssäkin. Hän ilmoitti kuitenkin valmennusjohdolle, että pystyy hyppäämään kehiin. Hännikäisen unelman toteutuminen siirtyi vielä yhden ottelun verran.

Blue Jackets lähti kuitenkin vielä samana iltana St. Louisiin vieraspelimatkalle. Ensimmäisessä NHL-ottelussa Bluesia vastaan 28. marraskuuta 2015 peliaikaa kertyi kuusi minuuttia ja 15 sekuntia.

– Kaikki oli silloin uutta ja hienoa, Hännikäinen muistelee.

Sen ensimmäisen NHL-kutsun jälkeen Hännikäinen on sahannut NHL:n ja AHL:n väliä niin monta kertaa, että hän on seonnut jo laskuissa ajat sitten.

– Vaihtoja tuli pelkästään viime kaudella varmaan 15, Hännikäinen pohtii.

***

Farmin ja NHL-joukkueen välillä seilaaminen ei sinänsä ole harvinaista kahden suunnan sopimuksella pelaavalle alempien ketjujen eurooppalaishyökkääjälle. Hännikäisen tapauksessa siirtoja on tullut kuitenkin keskimääräistä enemmän, koska Cleveland sijaitsee vain parin tunnin ajomatkan päässä emäseurasta. Lyhyt ajomatka on kävelyä puistossa verrattuna jatkuvaan seikkailuun lentokentillä.

– Menen mihin käsky käy ja teen parhaani joka tapauksessa. Tähän on jo niin tottunut, Hännikäinen sanoo.

Hännikäinen on välillä käynyt pelaamassa farmiottelun Clevelandissa ja palannut illaksi Columbuksen vahvuuteen. Se tukee hyvin Hännikäisen kaltaisen pelaajan kehitystä. Kun NHL-joukkueessa minuutteja tulee välillä kitsaasti, AHL-matsissa pääsee kunnolla peliin kiinni.

– Ilman lyhyttä välimatkaa moni ottelu oli jäänyt pelaamatta. Yhteistyö joukkueiden välillä toimii erinomaisesti.

***

Lake Erie Monsters siirtyi kauden 2014–15 jälkeen Colorado Avalanchen yhteistyöseurasta Columbuksen farmijoukkueeksi. Viime kaudeksi nimi muutettiin muotoon Cleveland Monsters. Vanhan nimen taru päättyi kunniakkaasti, sillä joukkue voitti keväällä 2016 AHL:n mestaruuden eli Calder Cupin.

Hännikäinen on ollut joukkueen peruspilareita, ja viime kaudella rintaan liimattiin varakapteenin A-kirjain.

Laitahyökkääjä on karistanut kuitenkin vähin erin Clevelandin pölyjä jaloistaan. Pohjois-Amerikan avauskaudella NHL-otteluita kertyi neljä ja viime kaudella kymmenen. Ennätys on jo rikottu, sillä tilillä on 14 NHL-ottelua.

Tällä kaudella Hännikäinen on asunut Columbuksessa, mikä kertoo jo sinällään asetelman muutoksesta.

On se tietenkin kivaa, kun on oma koti Columbuksessa ja arki rullaa. Ajattelen kuitenkin asiaa enemmän pelien kuin asumisen kautta.

– On se tietenkin kivaa, kun on oma koti Columbuksessa ja arki rullaa. Ajattelen kuitenkin asiaa enemmän pelien kuin asumisen kautta. Kun peli kulkee NHL:n puolella, asiat ovat hyvin.

***

NHL-peleissä Hännikäinen kellottaa useimmiten alle kymmenen minuutin peliaikoja, kun Clevelandissa rooli on selkeästi isompi. Millaista on muuntautua hetkessä täysin erilaiseen peliin?

– Ei se aina niin helppoa ole. Kun on menossa pidempi pätkä, pelaaminen helpottuu, Hännikäinen sanoo.

– Nyt farmin puolella on vähän erilaista, kun tulen tavallaan ulkopuolelta mukaan. Olen kuitenkin pelannut siellä niin pitkään, että he tietävät tarkkaan mitä minulta saavat.

Tehopisteet eivät määrittele Jokerien kasvatin peliä, mutta tällä kaudella tehoja on sadellut rooliin nähden lupaavasti. Kaksi maalia ja kaksi maalisyöttöä on jo henkilökohtainen ennätys.

Vaikka Hännikäisen rooli Blue Jacketsissa on rikkoa vastustajan peliä, hän on osoittanut pystyvänsä tekemään tehojakin. Huippukausi 2014–15 toi JYPissä 19 maalia ja 27 syöttöpistettä. Viime kaudella Clevelandissa hän iski 57 ottelussa 37 tehopistettä.

Nelosketjun pelaajan asema on omalla tavallaan rajuin. Voiton jälkeen päänsilitykset menevät useimmiten joukkueen tähdille. Katseet kohdistuvat sinuun lähinnä silloin, kun teet ison virheen ja vastustaja rankaisee.

Niin kävi tällä kaudella Carolina Hurricanesia vastaan ottelun loppuhetkillä. Hännikäisen purku epäonnistui ja Jeff Skinner pääsi tasoittamaan ottelun 1–1:een. Blue Jackets voitti kuitenkin jatkoajalla.

– Tietysti se harmitti, mutta pystyn aika hyvin nollaamaan tuollaiset tilanteet, Hännikäinen kuittaa.

Pienten minuuttien miehet joutuvat kamppailemaan jatkuvasti, että he pysyvät pelin sykkeessä mukana. Jo pelin aloitus voi olla tuskaa. Kansallislaulut ja alkuseremoniat kestävät NHL:ssä pitkään. Jos pelin alussa on vielä paljon jäähyjä ja pari mainoskatkoa, voi olla, ettei Hännikäinen ole vetänyt alkulämmittelyn jälkeen kolmeen varttiin yhtään luistimenpiirtoa.

– Sitten pitäisi vetää 30 sekunnin terävä vaihto täysillä. Kaikki joskus jääkiekkoa pelanneet tietävät, miten vaikea tuollainen tilanne on, Hännikäinen naurahtaa.

Onko sinulla jotain keinoja, jolla pakotat itsesi pysymään vireessä penkillä?

– Yritän ajatella peliä seuratessa, että mitä olisin missäkin tilanteessa tehnyt.

– Yritän ajatella peliä seuratessa, että mitä olisin missäkin tilanteessa tehnyt.