Europelaajien unelmasauma: Jesse Virtasella toinen jalka olympiakoneessa

Viivamies vihreissä. Färjestadin Jesse Virtanen on laukonut alkukaudella SHL:ssä puolustajista eniten maaleja. Raumalainen on viidellä maalillaan ja viidellä maalisyötöllään pakkien pistepörssissä kolmantena. Kuva: Fredrik Karlsson/All Over Press

Lukosta Ruotsiin siirtynyt Jesse Virtanen on vahvasti ehdolla helmikuussa pelattavaan Etelä-Korean olympiaturnaukseen. Färjestadissa pelaava Virtanen valittiin Karjala-turnauksen laajaan pelaajarinkiin.

Leijonilla on kotiturnauksessa peräti kymmenen puolustajaa.

Päävalmentaja Lauri Marjamäen mukaan jokaisella Karjala-turnaukseen nimetyllä 28 pelaajalla on realistiset mahdollisuudet tulla valituksi Etelä-Korean kisajoukkueeseen.

Nyt kun yksi jalka on koneessa, millä mielellä aiot tunkea toisenkin jalan mukaan?

– Hyvällä mielellä tietenkin. Alkukausi täällä Ruotsissa on mennyt hyvin. Peli on kulkenut, eikä ole tullut mitään notkahduksia, siksi maajoukkueen mukaan on hyvä ja helppo lähteä, Virtanen sanoo.

A-maajoukkueen asetelmat menivät olympiakisoja ajatellen uusiksi, kun lopullinen varmuus NHL-pelaajien poissaolosta tuli.

– Juhannuksen jälkeisenä keskiviikkona kokosimme 63 pelaajaa palaveriin, teimme ryhmätöitä ja aloimme pohtia, millä keinolla voisimme menestyä olympialaisissa, Leijonien päävalmentaja Lauri Marjamäki kuvailee prosessia.

Samalla olympiasauma aukeni monelle sellaiselle pelaajalle, joille ei NHL-miesten tähdittämissä kisoissa olisi tarjolla kuin kotisohvan katsojan rooli. Leijonien johtoryhmälle se on merkinnyt tiivistä kiertämistä Euroopassa, jotta kaikki kandidaatit on saatu kartoitettua – ja mahdollisimman moni myös tavattua kasvotusten.

Scouttaus-matkoja on tehty "kahden kärjen" taktiikalla. Leijonien GM Jere Lehtinen on vetänyt omaa matkaohelmaansa, Marjamäki puolestaan on kiertänyt tarkkailemassa olympiakandidaatteja yhdessä apuvalmentajansa Jussi Tapolan kanssa.

– He kävivät katsomossa yhden pelin kolmisen viikkoa sitten. Puhuimme sen jälkeen ihan yleisesti maajoukkueasioista ja kävimme sen illan peliä läpi, ensimmäistä kauttaan ulkomailla pelaava Virtanen, 26, kertoo.

– Jessellä oli vaikea kausi Rauman Lukossa viime vuonna. Hän oli toki leirityksissä mukana, mutta ei mahtunut varsinaiseen joukkueeseen, Nyt hän on pelannut isolla itseluottamuksella isoja minuutteja, pyörittänyt ylivoimaa ja saanut hyvin tehoja Färjestadissa, Marjamäki kertasi maanantaina Helsingissä.

Raumalaispuolustajan edustama Färjestad johtaa SHL:ää 15 kierroksen jälkeen. Virtanen myöntää, että menestyvässä joukkueessa on helppo pelata.

– Totta kai se auttaa omaakin peliä, kun joukkue pärjää. Pisteiden valossa myös viime kausi meni hyvin, mutta kyllähän pelaaminen on aina vähän vaikeampaa ja ilmapiiri erilainen, kun joukkueella ei kulje, Virtanen vertaa.

Virtanen kokosi Lukossa viime kaudella 58 ottelussa ​​​​​​​39 (9+30) tehopistettä. Sillä irtosi puolustajien pistepörssin voitto kahden pisteen erolla Jukureissa pelanneeseen ex-seurakaveri Miika Koivistoon, joka on myös Karjala-miehistössä mukana.

Kärppiin siirtynyt Koivisto johtaa ensimmäisen sarjakolmanneksen jälkeen Liigan pakkien pistepörssiä 5+11 tehopisteellään.

Virtanen on nyt SHL:n pakkipörssissä kolmantena netottuaan 15 kamppailussa 10 (5+5) pistettä. Edellä ovat vain HPK:sta tuttu Craig Schira (Rögle) ja Linköpingin Kristian Näkyvä, joka ei saanut leijonakutsua.

Missä asioissa ovat isoimmat erot Liigan ja SHL:n välillä?

– Vauhdissa ja pelinopeudessa. Lisäksi jokaisella joukkueella on neljä sellaista ketjua, jotka pystyvät tekemään tulosta, Virtanen sanoo.

Maajoukkueen johtoryhmässä Karjala-turnaus kulkee Olympialeiri I:n nimellä. Mukana Helsingin-turnauksessa on kymmenen puolustajaa, joista aina seitsemän pukee otteluihin.

– Kun aina seitsemän pakkia pelaa, täytyy sitten katsoa, mikä on Virtasen rooli ja pelaako hän ylivoimaa, Marjamäki pyörittelee.

Virtanenkin on varovainen puhuessaan ensi viikkoon liittyvistä odotuksista.

– Kun joukkueessa on viisi kenttää, yksi huilaa aina joka pelissä. Eikä siinä mitään, pelaan niin hyvin kuin osaan ja teen sen, mitä pystyn – ainakin saan näyttöpaikan, raumalainen hymähtää.

Karjala-turnaus pelataan tänä vuonna kuuden joukkueen voimin. Euro Hockey Tourin vakiomaiden eli Ruotsin, Suomen, Tshekin ja Venäjän lisäksi turnauksessa pelaavat Kanada ja Sveitsi. Suomi kohtaa turnauksen kolmessa ottelussaan Venäjän, Ruotsin ja Kanadan.