Onneksi on Elkins

Thomas Nykopp (kesk.) oli lauantaisessa JYP-matsissa juhlittu sankari ja voittomaalin tekijä. Tiistaina hän putosi kokoonpanosta tärskyn takia aivan Kärpät-ottelun viime hetkillä. Kuva: Vesa Moilanen

Onneksi meillä on sentään Corey Elkins. Tämän HIFK:n johto voi todeta pahassa keskushyökkääjäpulassaan.

Joukkue paikkasi laadullisesti kovat menetyksensä hyvin yhtä paikkaa lukuun ottamatta. Se menetti ykkösensä niin maalinteossa, keskushyökkääjissä, puolustajissa kuin maalivahdeissa. Kaikki muut kohdat korvattiin, mutta keskustassa luotettiin nuorten hyökkääjien kasvuun. Näiden ohella ruudussa pidettiin Elkins kokemusta tuomana.

Mutta sarja jouduttiin aloittamaan ilman Roope Hintziä ja tiistaina Thomas Nykopp putosi kokoonpanosta aivan Kärpät-ottelun viime hetkillä. Nykopp törmäsi epäonnekkaasti pää edellä Kärppien pelaajaan ja jäi hetkeksi liikkumattomana jäähän makaamaan. Pahannäköisestä tilanteesta ei seurannut kuin rutiininomainen sairaalareissu, mutta jo ennestään ohut tilanne heikkeni silti oleellisesti.

Paikkaajia on kuitenkin toistaiseksi löytynyt. Robert Leino teki kaksi maalia avauspelissä Raumalla, Nykopp ratkaisi viikonloppuna JYPiä vastaan ja Kärpät-pelissä oli Elkinsin vuoro. Hänen vippaussyöttönsä Juhamatti Aaltosen kahteen maaliin olivat suorastaan taidetta. Ja hänen piti olla vain puolustuksellisesti joukkueen ykkössentteri.

– En ole koskaan ollut piste per peli -pelaaja. Jo yliopistossa valmentajani sanoi, että minun täytyy parantaa ja keskittyä puolustuspelaamiseen. Olen aina nauttinut siitä, että pelaan vastustajan parhaita vastaan, hän sanoi.

Elkins ei hätkähtänyt uutta tilannettaan ykkössentterinä, eikä hämmästellyt lainkaan joukkueen pelaajapolitiikkaa. Miksi olisikaan, kun vahvistuksia tuli juuri hänen ketjuunsa.

– Ehkä olen nyt ykkössentteri, mutta se on vain hyvä haaste. Teemun [Ramstedt] tapaisia pelaajia on mahdotonta korvata, mutta me saimme lahjakkaita pelaajia niin puolustukseen kuin hyökkäykseen.

Yksi näistä on juuri Aaltonen, joka ratkaisi pelin Oulussa. Kenttätapahtumissa Kärpät oli edellä, mutta Elkins-Aaltonen -akseli toimi tärkeillä hetkillä.

– Olen pelannut nyt paljon hänen ja Jassen [Ikonen] kanssa. Se on ollut hyvä ketju. Minä yritän pitää kiekon liikkeessä ja luoda paikkoja muille.

Yksi hänen vahvuuksistaan on aloitukset.

– Ei siinä mitään salaisuutta ole. Pitää vain pysyä matalana ja olla nopea ja vahva.

Elkins on jo neljättä täyttä kauttaan HIFK:ssa. Hän on isokokoinen (192/98), tekee mukavasti pisteitä, on puolustuksellisesti sekä alivoimassa joukkueensa ykköspelaaja ja on aika vähän pois peleistä loukkaantumisten takia. On siis liigamittakaavassa ihanteellinen kakkossentteri.

Mutta ykkönen hänen ei pitäisi olla, eikä sitä varmaan edes ole ratkaisupelien koittaessa.

Viime kaudella hän oli pudotuspeleissä maaleissa peräti HIFK:n ykkönen oltuaan pisteissä neljäs. Ratkaisupotentiaalia siis on. Runkosarjassa hän oli molemmissa tilastoissa joukkueen kuudes eli lähellä omaa rooliaan.

Kausi päättyi runkosarjan voiton jälkeen hopeaan.

– Meidän on oltava ylpeitä, siitä mitä saavutimme, vaikka loppuun onkin ollut vaikea tottua. Mutta siitä ei saa tulla taakka joukkueelle. Nyt meillä on uusi joukkue, ja meillä on paljon tehtävää päästäksemme samalle tasolle.

Hän on viihtynyt hyvin Helsingissä.

– Tämä on ollut hieno paikka niin minulle kuin perheelleni. Meillä on kolme nuorta tytärtä, joista kolmas syntyi kesällä, kertoi vaimonsa puolesta todelliseen kiekkosukuun kuuluva Elkins.

Hänen appensa Dwight Foster pelasi kymmenkunta kautta NHL:ssä ja vaimon kautta kaukaista sukua on myös NHL:n ”iron man” Doug Jarvis, joka pelasi aikoinaan 964 peräkkäistä runkosarjan ottelua.

Elkinsin tilillä on kolme NHL-ottelua ja pari hyvää farmiliigan kautta. Tšekin mestaruuden hän voitti Pardubicen riveissä vuonna 2012.

– Olen tyytyväinen siihen, että tulin Eurooppaan. Ainahan sitä miettii, olisinko tarpeeksi hyvä myös pelaamaan kotona. Vastaus on kyllä, mutta kokonaisuutena oli silti hyvä päätös tulla tänne.

Hän on aina tehnyt HIFK:n kanssa vuoden sopimuksen kerrallaan. Nyt on aivan liian aikaista puhua mistään jatkosta, mutta ainakin ensimmäisten pelien perusteella päätös on molemmin puolin ollut hyvä.

Amerikkalaisena hänellä on takanaan myös yliopisto-opinnot ja loppututkinto. Hänen yliopistonsa oli Ohio State. Vaikka Emma Terho (o.s. Laaksonen) lopetti siellä juuri ennen Elkinsin saapumista, niin tämän maineen tähtikenttävalintoineen hän tunsi hyvin.

Elkins suoritti tutkinnon pääaineena historia. Sen lisäksi hän on lukenut liiketaloutta.

– Vaikka teinkin valinnat hiukan jääkiekon ehdoilla, niin opin historiaopinnoissani, miten tutkimus tehdään sekä mistä ja miten tietoa löytyy.