Capitalsin pakkikaksikon rohkea ratkaisu kantaa vihdoin hedelmää — värikkäitä tempauksia ja voittoja finaaleissa

Matt Niskanen kantaa niskassaan Vegas Golden Knightsin hyökkääjää James Nealia. Kuva: Marc Sanchez/Icon Sportswire

Pittsburgh Penguinsin joukkuekaverit Matt Niskanen ja Brooks Orpik saivat valita seuransa kesällä 2014 vapaina agentteina. Tuskin kaksikko pakettidiiliä teki, mutta he päätyivät jälleen samaan joukkueeseen.

Capitals julkisti 2. heinäkuuta 2014, että se on tehnyt Orpikin kanssa viiden vuoden ja 27,5 miljoonan dollarin sopimuksen. Muutamaa tuntia myöhemmin rävähti tieto toisesta uudesta pakista. Niskanen oli tehnyt seitsemän vuoden ja 40,25 miljoonan dollarin sopimuksen.

Capitalsin GM Brian McLellan korosti, että puolustuksen vahvistaminen on yksi joukkueen suurimmista tavoitteista. Nämä kaksi Penguinsista tuttua herraa olisivat tulevaisuuden kulmapala.

Capitals oli jäänyt ulos pudotuspeleistä ensimmäistä kertaa seitsemään vuoteen. Pakkihankinnat olivat vain yksi osa isoa muutosprosessia.

Tätä nykyä Vegas Golden Knightsin GM:nä työskentelevä George McPhee sai lähteä 17 palvelusvuoden jälkeen. Valmentaja Adam Oatesilla oli vielä vuosi jäljellä kolmen vuoden sopimustaan, mutta hän jätti valmennushuoneen avaimen Nashville Predatorsissa hyvää jälkeä tehneelle Barry Trotzille.

Koko NHL-uransa Penguinsissa pelannut Orpik oli ehtinyt voittaa Stanley Cupin 2009, mutta Niskanen oli liittynyt Penguinsiin Dallas Starsista vasta kesken kauden 2010—11.

Molemmat janosivat lisää joukkueen menestystä ja isompaa roolia. Penguinsissa oli vaikeampi vaihe menossa, ja pakkikaksikko järkeili, että Capitalsissa odottaisi parempi tulevaisuus.

***

Siinä kävi ohraisesti. Penguins voitti Stanley Cupin sekä 2016 että 2017. Molempina vuosina Penguins pudotti toisella kierroksella juuri Washington Capitalsin.

Taisi ottaa aika lailla Orpikia ja Niskasta pannuun.

Iso kynnys ylittyi tänä keväänä, kun joukkueet kohtasivat jälleen toisella kierroksella. Washington poistui kuitenkin sarjasta voittajana voitoin 4—2.

Joko nyt?

Washington Capitals johtaa ottelusarjaa Vegas Golden Knightsia vastaan 2—1, ja se on kahden voiton päässä Stanley Cupista. Se olisi iso riemu ja helpotus koko Capitalsin organisaatiolle, mutta varsinkin Niskaselle ja Orpikille.

Sekä Niskanen että Orpik ovat tehneet oman osuutensa Capitalsin menestyksessä. Ylipäätään koko Capitalsin puolustus on ollut erittäin vahva pudotuspeleissä. Puolustuspeliin tarvitaan toki hyökkääjienkin panosta, mutta Washingtonin pakit eivät ole antaneet yhtään ylimääräistä tilaa Vegasin nopeille hyökkääjille.

Pakkien porrastus toimii: irtokiekkoihin löytyy aina toinen puolustaja hyvällä ajoituksella. Kun on paikka tuplata omassa päädyssä, Capitalsin pakit uskaltavat sen tehdä. Capitalsin puolustajat uskaltavat heittää rumiakin purkukiekkoja, mutta useimmiten taito riittää pelin nostamiseen syöttöketjuilla keskialueella.

Ja ennen kaikkea Capitalsin pelaajat malttavat hidastaa peliä, kun siihen on tarvetta.

***

Brooks Orpik tuo vanhan koulukunnan voimaa Capitalsin takalinjoille. Kuva: NHL

Suomalaisilla sukujuurilla varustettu Niskanen on vähentänyt kiekonmenetyksiä ja huolimattomuusvirheitä, jotka olivat hänen kiviriippojaan aiemmin uralla. Niskanen malttaa pelata perusvarmaa peliä, ja takavuosien tyhmät kiekolliset ratkaisut ovat vähentyneet.

Orpik on ollut kevään aikana enemmän esillä tästä kaksikosta.

Orpik on kunnon vanhan koulukunnan pakkijyrä, joka tietää tasan tarkkaan roolinsa. Hän on puolustava puolustaja, joka tuo kovuutta takalinoille. Hän pitää henkeä yllä sekä kaukalossa että sen ulkopuolella.

Jokaisessa menestyvässä joukkueessa pitää olla vähintään yksi Orpik.

Orpikin verkkaisesta luistelusta on oltu huolissaan jo vuosia, mutta hyvä sijoittuminen ja peliäly auttavat paljon. Ja kun koko puolustusviisikko on hyvin organisoitunut, yksi hieman verkkaisempikin pelaaja roikkuu mukana ilman kielteisiä jatkoseurauksia.

Orpik on tunnettu kovista taklauksistaan, mutta hän on saanut maistaa Vegas-sarjassa omaakin lääkettä. Hyökkääjä James Neal jysäytti kovalla vastataklauksella Orpikin katolleen — ilmathan siitä lähti pihalle. 

— Ei ole kovin hyvä tunne, kun ei pysty hengittämään. Pelasin Nealin kanssa Pittsburghissa, joten tiesin, että hän voi yrittää sitä, Orpik sanoi välipäivän harjoitusten jälkeisessä lehdistötilaisuudessa. 

Orpikilla on ollut paljon asiaa muun muassa Golden Knightsin Erik Haulan kanssa. Kaksikko otti kunnolla yhteen kakkospelin päätössummerin soitua. Orpikin sormeen ommeltiin 15 tikkiä Haulan huitaisun takia.

Maalinteko ei ole todellakaan Orpikin vahvuus: hän on tehnyt urallaan 982 runkosarjan ottelussa vain 16 maalia. Orpik tekee maalin vain äärimmäisessä hädässä ja tärkeissä paikoissa pudotuspeleissä. Vuoden 2013 pudotuspeleissä hän teki koko toisen kierroksen sarjan ratkaisseen maalin New York Rangersia vastaan.

Vegasia vastaan peruspakki teki toisessa finaalipelissä 3—1-maalin, josta tuli ottelun voitto-osuma. Orpikin 220 maalittoman ottelun putken katkaiseminen oli hyvä uutinen muun muassa suomalaiselle NHL-kirjeenvaihtajalle Tommi Seppälälle.

***

Capitals on ylittänyt tällä kaudella monta uutta kynnystä. Yksi on historian ensimmäisen kotipelin voittaminen Stanley Cupin finaalissa.

— Me tiedämme, ettei sarjan johtaminen merkitse vielä mitään. Pudotuspeleissä kyse on siitä, että sivu käännetään nopeasti uudelleen. Olemme tehneet siinä hyvää työtä, Orpik sanoi. 

Niskanen ja Orpik tekevät kaikkensa, että maanantain ja tiistain välisenä yönä tulee toinen.

Ainakin nöyryyttä löytyy. Niskanen tuli joukkuekaverinsa T.J. Oshien kanssa metrolla kolmanteen finaalipeliin.