Asuntovaunusta NHL-tähdeksi — ylipainoisesta hyökkääjästä tuli mestariehdokkaan puolustuksen tukipilari

Haluaisitko kohdata kulmatilanteessa tämän miehen? Kuva: Danny Murphy/Icon Sportswire/AOP

Viime vuosituhannen puolella monet NHL-pelaajat sananmukaisesti lomailivat kesällä. Kun harjoitusleiri alkoi, he treenauttivat itsensä pelikuntoon. Ja sitten kausi alkoi.

Winnipeg Jetsin puolustaja Dustin Byfuglien eli pitkään samalla kaavalla. Kun kausi loppui, hän otti ilon irti elämästä.

Kesällä 2011 ”Big Buff” jäi kiinni ruorijuoppoudesta. Byfuglienilla oli silloin elopainoa 130 kiloa. Korkeimmillaan hänen painonsa on noussut lähes 140 kiloon.

Keväällä 2018 Dustin Byfuglien pelaa elämänsä parasta jääkiekkoa Winnipeg Jetsin takalinjoilla. Byfuglien on noussut raskaaseen sarjaan muutenkin kuin painonsa puolesta.

Byfuglien on nostanut tasoaan vielä runkosarjasta. Yksi Vegas Golden Knightsin suurimmista murheista on, miten se aikoo pysäyttää kolossaalisen puolustajan, joka pystyy tekemään kaukalossa kaikkea.

Kyllä. Aivan kaikkea.

***

Todennäköisyydet olivat pitkään sitä vastaan, että Byfuglienista tulisi vakiopelaaja NHL:ään ylipäätään.

Poika-Buff varttui Minnesotan osavaltiossa sijaitsevassa Roseaun pikkukaupungissa yhdessä yksinhuoltajaäitinsä kanssa. Äiti työskenteli paikallisessa moottorikelkkatehtaassa, ja raha oli tiukassa. Cheryl ja Dustin asuivat 15 vuotta asuntovaunussa isovanhempien takapihalla.

Isovanhemmat sponsoroivat sen verran, että Byfuglien pääsi pelaamaan rakastamaansa lajia, jääkiekkoa. Urheilu piti vilkkaan pojan pois vaikeuksista – ainakin suuriman osan ajasta.

Äiti kertoi WHL:n tilaamassa minidokumentissa, ettei Dustin ollut koskaan uusien varusteiden perään. Hänelle kelpasivat hyvin vanhatkin vehkeet.

— Vietin jäähallissa kuutena päivänä viikossa, 5-6 tuntia päivässä, Byfuglien kertoi.

Hallilta oli vain lyhyt matka isovanhempien luokse syömään. Dustin kävi tankkaamassa ja lähti takaisin hallille.

— Dustin oli vähän kuin päivähoidossa hallilla. Jäähalli oli hyvä sosiaalinen paikka, jonne kaikki kokoontuivat, äiti Cheryl kertoi.

Äidillä on norjalais-ruotsalaisia sukujuuria ja isällä afrikkalaisia, mikä selittää Byfuglienin eksoottisen ulkonäön. Hänen persoonansa on täysin kopioimaton.

Ja pelityylinsä.

***

NHL:ssä, eikä tuskin koko kiekkomaailmassakaan, ole yhtään Dustin Byfuglienin kaltaista pelaajaa. Hänellä on NFL-pelaajan kroppa, Scott Stevensin taklaukset ja Steve Yzermanin pelinäkemys. Laukaus lähtee painavasti kuin Al MacInnisillä.

Byfuglien oppi jo varhain käyttämään jykevää vartaloaan hyväksi taklauksissa, jotka saivat tuhoa WHL:ssä. Taklaustaidot ja valistunut pelinäkemys kiinnittivät scouttien huomion, vaikka urheilijana hän oli vielä täysin raakile.

Eikä Byfuglien ollut vielä edes päättänyt, onko hän puolustaja vai hyökkääjä. Tuskin Big-Buff asiasta liian paljon stressasi kuitenkaan.

Ei hän ole ollenkaan sen tyyppinen.

Byfuglien siirrettiin oikeaksi laituriksi kaudella 2007-08 Chicago Blackhawksissa, kun valmennus halusi voimaa maalin eteen.

Byfuglien oli isossa osassa, kun Chicago voitti Stanley Cupin 2010. Hän teki pudotuspeleissä 11 maalia ja antoi viisi maalisyöttöä. Kun Atlanta Thrashers hankki Byfuglienin seuraavana kesänä, hänestä tuli taas pakki.

Tosin monena iltana Buff jatkoi pelaamista kuin hyökkääjä, vaikka pelipaikkana oli papereissa puolustaja.

***

Byfuglienin aika Atlantassa ja Winnipegissä on ollut täynnä laskuja ja nousuja. Hienoja otteita ovat seuranneet epätasaiset pelit, joiden jälkeen puolustajaa on syytetty ylimielisestä asenteesta ja itsekkäistä ratkaisuista jäällä.

Ei Byfuglien ole varmasti kaikkien valmentajien mieleen, mutta Paul Maurice on saanut sitoutettua hänet Jetsin projektiin. Hän on selvästi haistanut mahdollisuuden Stanley Cupiin. Sooloilut ja epätoivoiset syötöt ovat jääneet vähemmälle, tilalle on tullut järkeviä ratkaisuja ja jämäkkää peruspeliä.

Niin peruspeliä kuin tämä herra ylipäätään voi pelata.

Loistopersoona ja oikeasti yksi harvoista pelaajista, joka pystyy dominoimaan NHL:ssä monella eri tavalla. One and only

Jokainen pelaaja haluaa vierelleen Byfuglienin kaltaisen voimahahmon, joka pitää viimeiseen asti omien puolta. Hänessä on vanhan ajan kunniaa, joka ilmenee myös kaukalon ulkopuolella. Kun Evander Kane tuli joukkueen tapahtumaan verkkareissa, Byfuglien hävitti asun koko joukkueen nähden.

— Loistopersoona ja oikeasti yksi harvoista pelaajista, joka pystyy dominoimaan NHL:ssä monella eri tavalla. One and only, Chicagon ajan joukkuekaveri Tuomo Ruutu kuvailee.

***

Jos Lämäri-elokuvasta tehtäisiin uudistettu versio, yhtä hahmoa ei tarvitsisi käsikirjoittaa. Dustin Byguflien voisi esittää itseään, ja hän saisi Oscarin parhaasta roolisuorituksesta.

Byfuglien kuuluu siihen porukkaan, joka pitäisi keksiä, jos häntä ei olisi jo olemassa.

Englanninkielessä on termi ”farmers strong”, joka voisi olla suomeksi vaikka ”äijävoima”. Se tarkoittaa voimaa, jota ei edes pysty hankkimaan punttisalilta. Alkukantaista vääntöenergiaa, jolla kammetaan vastustaja sivuun ja estetään hänen kulkunsa.

Nykypelaajat ovat keskivartaloltaan niin vahvoja ja hyvässä tasapainossa luistimilla, että heitä on vaikea kaataa. Byfuglien pystyy siihen raa’alla voimalla ja massallaan.

Asetelma on usein epäreilu. Se näyttää samalta kuin vanha vapaaottelun ammattilainen tulisi yläasteen diskoon portsariksi.

Winnipeg Jets on tukalassa tilanteessa, sillä sensaatiojoukkue Vegas Golden Knights johtaa lännen konferenssifinaalia 2—1. Jets tarvitsee jykevän puolustajansa panosta enemmän kuin koskaan.

Vaikka Stanley Cupin finaalipaikka jäisi haaveeksi, Byfuglien on ottanut elämässä omat voittonsa .

Hänen ei enää tarvitse asua asuntovaunussa. Eikä tyytyä käytettyihin varusteisiin, vaikka kyllä Big-Buff varmaan niilläkin pelaisi.