Antti Kerälä on noussut varkain Ässien ykkössentteriksi

Antti Kerälä on tällä hetkellä mukavassa pistevauhdissa. Kuva: Juhani Liuhala

Porin Ässät ilmoitti viime viikolla, että keskushyökkääjä Antti Kerälä jatkaa joukkueessa myös ensi kaudella. Hyvää kautta pelaava Kerälä on ollut viime aikoina Ässien ykkösketjun sentterinä, joten jatkosopimusta voidaan pitää porilaisseuralle tärkeänä. Kerälä on tyytyväinen tilanteeseen, sillä hän on ollut sopimuksettomana kaksi kesää peräkkäin.

- Oli helppo päätös jatkaa Porissa. Olen viihtynyt täällä mainiosti ja tykkään ajatusmallista, mikä seurassa on. Helpottaa tämä elämää muutenkin, kun ei tarvitse muuttokuormien kanssa hetkeen touhuta. Ehdottomasti fiilis on kaikilla tavoin positiivinen, Kerälä miettii.

HPK:n kasvatti Kerälä ei noussut SM-liigaan salamavauhdilla, vaan hänen urakehityksensä oli alkuvaiheessa rauhallista. Hämeenlinnassa liigapelejä kairattiin vyölle muutama, mutta lopullinen läpimurto tuli vasta kaudella 2010-2011, kun Kerälä muodosti Jokereissa tehoketjun Teemu Pulkkisen ja Janne Lahden kanssa. Keskushyökkääjä nakutti ensimmäisellä kokonaisella liigakaudellaan mukavat 41 pistettä.

"Sen seurauksena peli-ilo kaikkosi melkein kokonaan. Itseluottamus oli kateissa, eikä tulosta yksinkertaisesti tullut"

- Minulla oli silloin alla hyvä kausi Mestiksen Jokipojissa. Pääsin sillä samalla itseluottamuksella jatkamaan Jokereissa, ja ketjukaverit olivat totta kai erinomaiset. Se oli kaikin puolin hyvä kausi henkilökohtaisesti, Kerälä muistelee.

Tuon jälkeen taso ei pysynyt aivan samana. Toinen kausi Helsingissä puolitti pisteet ja poiki siirron KalPaan. Siellä Kerälä iski avauskaudellaan 24 pistettä, mutta kausi 2013-2014 oli hänelle erittäin vaikea. Peli ei lähtenyt rullaamaan lainkaan Kuopiossa, ja matka jatkui HPK:n paitaan, missä pisteet jäivät myös vähiin.

- Alkukauteni oli silloin tosi huono, eikä mikään onnistunut. Sen seurauksena peli-ilo kaikkosi melkein kokonaan. Itseluottamus oli kateissa, eikä tulosta yksinkertaisesti tullut.

Kerälä oli pettymyskauden jälkeen pitkään ilman sopimusta, kunnes Ässät otti häneen yhteyttä.

"Hieno maalisyöttö tuntuu usein paremmalta kuin tehty maali"

- Kesällä itsekseni harjoitellessa sain peli-iloa takaisin. Muistin taas, että jääkiekko on aika kiva peli. Pekka Rautakallion kanssa puhuessa minulle selvisi nopeasti, että haluan Poriin, Kerälä paljastaa.

Viime kausi Ässissä sujui pääasiassa nelosketjussa, eivätkä suoritukset poikineet suoraa jatkosopimusta patapaitoihin. Ässät tarttui kiinni tuttuun pelaajaan vasta syyskuun puolenvälin jälkeen, kun runkosarja oli jo käynnissä. Harva osasi tuossa vaiheessa aavistaa Kerälän nousevan Ässien ykkösketjun keskushyökkääjäksi. Nyt miehellä on kuitenkin kasassa 19 pistettä, ja runkosarjaa on jäljellä yli kaksikymmentä ottelua. Tilastojen valossa 28-vuotias Kerälä pelaa uransa parasta kiekkoa sitten läpimurtokautensa.

- Viime vuoteen verrattuna peliaika on kasvanut selvästi, ja se totta kai vaikuttaa tehopisteisiin. Nelosketjussa pitää keskittyä enemmän siihen, ettei vastustaja pääse iskemään maaleja. Nyt olen sellaisessa roolissa, että meiltä odotetaan tulosta joka ilta, Kerälä pohtii.

"Tunteet ovat vaikuttaneet jopa perustekemiseen, ja takaiskumaali on voinut lamaannuttaa joukkuetta"

Kerälän laidoilla ovat pelanneet pääasiassa nuoret Jarno Kärki ja Niko Ojamäki.

- Heidän kanssaan on hyvä pelata. Koen oman roolini olevan tasapainottava tekijä heidän välissään. Yritän olla mahdollisimman valmis puolustamaan joka vaihdossa, ja tarjoan siinä samalla heille vähän enemmän vapauksia.

- Itse nautin silti eniten juuri kiekollisesta pelaamisesta ja ylivoimista. Koen suurimmaksi vahvuudekseni pelinrakentelun. Hieno maalisyöttö tuntuu usein paremmalta kuin tehty maali, vaikkei minulla tietenkään mitään niitäkään vastaan ole, Kerälä nauraa.

Ässien kausi on ollut toistaiseksi vaihteleva. Juuri tähän Kerälä toivoo muutosta.

- Meidän pitää pelata tasaisemmin. Jokaisessa matsissa ei tietenkään päästä maksimitasolle, mutta peruspuolustaminen pitäisi olla laadukasta joka ilta. Nyt tunteet ovat vaikuttaneet jopa perustekemiseen, ja takaiskumaali on voinut lamaannuttaa joukkuetta. Pelit kovenevat koko ajan, ja meidän on siinä samalla pystyttävä kehittämään omaa tekemistämme. Mikäli siinä onnistumme, pääsemme varmasti pudotuspeleihin asti.