Alle 18-vuotiaiden kisat alkavat torstaina - lue Kiekkoareenan kattava kisaennakko!

Alle 18-vuotiaiden MM-kisat alkavat torstaina Venäjän Tšeljabinskissä. Suomi on yksi kisojen suurimmista mitalisuosikeista, mutta myös muilla mailla on heittää kehiin vahvat kokoonpanot.

Suomen joukkue on esitelty jo tiistaina erillisessä artikkelissaan.

Yhdysvallat

Kisojen ehdoton ennakkosuosikki on viime vuosina juniorikaukaloita hallinnut Yhdysvallat. Kisajoukkue on pelannut koko kauden yhdessä kansallisen kehitysohjelman piirissä ja on hallinnut harjoitusturnauksia läpi kauden.

Joukkueen ehdottomasti mielenkiintoisin pelaaja on kesän 2019 ykkösvaraukseksi ennakoitu Jack Hughes. 16-vuotias sentteri on erittäin dynaaminen pelaaja, joka pystyy pelikäsityksellään, luistelullaan ja hyvällä tekniikallaan parhaimmillaan dominoimaan peliä. Hughes on rikkonut kehitysjoukkue USNTDP:n riveissä ennätyksiä, ja syksyn alle 17-vuotiaiden ikäluokan pääturnauksessa World Hockey Challengessa hän iski vain kuudessa ottelussa tehopisteet 5+10.

Hughesin tapaan kovia tehoja on USNTPD:ssä iskenyt myös amerikkalaisruotsalainen Oliver Wahlström. Jo viime vuoden kisoissa edukseen esiintynyt ja nimenomaan maalintekijänä tunnettu Wahlström - joka esiintyy kisoissa ilman ö:n pisteitä - on lähes varma kärkikymmenikön varaus tulevan kesän varaustilaisuudessa.

Hyökkäyksen kovan kolmikon täydentää Hughesin tutkapari Cole Caufield. Vain 168-senttinen taskuraketti on iskenyt Hughesin rinnalla maaleja huimalla tahdilla, ja voittikin syksyn World Hockey Challengen maalipörssin iskettyään kuudessa ottelussa peräti kahdeksan täysosumaa.

Puolustuspäässä USA:n runkona ovat kolme ensimmäisen kierroksen varaukseksi povattua isokokoista puolustajaa Bode Wilde, K'Andre Miller sekä Mattias Samuelsson. Alppinisti Bode Millerin mukaan nimetty Wilde on erittäin taitava luistelija, joka lukee peliä älykkäästi ja johon valmentaja voi luottaa kaikissa tilanteissa. Samuelsson on Wahlströmin tapaan puoliksi ruotsalainen, ja onkin 80- ja 90-lukujen NHL-pelaaja Kjell Samuelssonin poika.

Mielenkiintoisena yksityiskohtana joukkueessa pelaa vielä kolmaskin puoliksi ruotsalainen pelaaja Adam Samuelsson, joka puolestaan on niin ikään 80- ja 90-luvuilla NHL:ssä pelanneen Ulf Samuelssonin poika. Puolustajan pelipaikasta ja samanlaisesta taustasta huolimatta Samuelssonit eivät ole sukua keskenään.

Maalivahtiosasto ei amerikkalaisilla ole aivan kenttäpelaajien tasolla, mutta ykkösvahti Drew DeRidderiin ei mestaruushaaveiden pitäisi ainakaan kaatua.

Kanada

Lajin kiistaton suurmaa Kanada on aina yksi ennakkosuosikeista kaikissa arvokisoissa. Se kärsii alle 18-vuotiaiden kisoissa huomattavasti siitä, että sen pääjuniorisarjojen pudotuspelit venyvät kisojen päälle, ja näin ollen siellä pelaavista joukkueista ei saada pelaajia kisoihin.

Tämän vuotisen joukkueen ykköstähti on vasta kesällä 2020 varattavissa oleva hyökkääjä Alexis Lafrenière. Lokakuussa 2001 syntynyt taitava laitahyökkääjä on ikäluokkansa ehdoton ykkösnimi.

Nikkarien muut tähtiluokan pelaajat löytyvät puolustusosastolta. Sekä Ty Smithistä että Ryan Merkleystä povataan ensimmäisen kierroksen alkupuolen valintoja ensi kesän draftissa, ja he ovat aivan ikäluokan eliittiä nimenomaan kiekollisina puolustajina.

Mielenkiintoinen nimi joukkueessa on myös entisen NHL-hyökkääjä Andrew McBainin poika Jack. 191-senttinen sentteri siirtyy ensi kaudeksi Boston Collegeen, eikä ole siksi voinut pelata maan pääjuniorisarjoissa.

Viime vuosien tapaan Kanadan suurin kysymysmerkki on maalivahtiosasto. Ykkösvahti lienee Colten Ellis, joka ei kuitenkaan ole millään mittarilla aivan kärkipäätä tässä ikäluokassa.

Ruotsi

Länsinaapurimme Ruotsi on alle 18-vuotiaiden ikäluokassa melkoinen tilastokummajainen. Se ei nimittäin ole voittanut vuodesta 1999 pelatuissa MM-kisoissa vielä kertaakaan kirkkainta mitalia, vaikka himmeämpiä palkintoja onkin tarttunut haaviin peräti kahdeksasti.

Ruotsi joutuu lähtemään kisoihin ilman ikäluokan ylivoimaista ykköstähteä Rasmus Dahlinia, joka on jo päättänyt kautensa suureen otteluruuhkaan vedoten.

Puolustuksen johtohahmona sinikeltaisten takalinjoilla häärii joka tapauksessa ensi kesän varaustilaisuuden kärkinimien joukkoon arvioitu Adam Boqvist. Modernin kiekollisen puolustajan prototyyppiä muistuttava Boqvist on mukana jo toisissa alle 18-vuotiaiden MM-kisoissaan ja kantaa suurta vastuuta sekä Ruotsin puolustus- että pelinrakennuspelistä.

Myös toinen Adam, suurimman osan kaudesta SHL:ssä Linköpingin joukkueessa pelannut Ginning pelannee isoja minuutteja Juniorkronorin takalinjoilla. Perinteisen puolustavan puolustajan kohdalla mielenkiintoinen fakta on, että ennakkoarviot hänen varausnumerostaan ovat heitelleet aina top-kymmenestä toiselle sadalle asti.

Hyökkäysosastolla ykkösnimi on Timråssa täyden Allsvenskan-kauden pelannut Jacob Olofsson. Niin ikään ykköskierroksen varaukseksi povattu kokonaisvaltainen sentteri taitaa niin puolustus- kuin hyökkäyspelinkin, ja muistuttaa monin paikoin pelityyliltään Mikko Koivua.

Olofssonin lisäksi Ruotsin hyökkäyksen kärkinimiä ovat Färjestadin Oscar Bäck, Skellefteån paidassa SuperElitin pistepörssin voittanut Jonatan Berggren sekä Frölundan Samuel Fagemo.

Venäjä

Yksi mielenkiintoisimmista tarinoista kisojen alla on ollut tulevan kesän varaustilaisuuden ennakoidun kakkosnimen Andrei Svetšnikovin osallistuminen - tai osallistumattomuus - näihin kisoihin. Hänen kanadalainen juniorijoukkueensa Barrie Colts ilmoitti Svetšnikovin olevan loukkaantunut, ja että hän ei voi osallistua kisoihin. Pelaajan itsensä ja Venäjän jääkiekkoliiton mielestä terveys kuitenkin kestää pelaamisen. Vielä päivää ennen pelien alkua tilanne Svetšnikovin kohdalla on epäselvä.

Jos Svetšnikov on poissa, on Venäjän ykköstähti niin ikään Kanadassa Quebecin junioriliigaa pelaava Aleksandr Hovanov. Perinteiseen venäläiseen tapaan äärimmäisen taitava ja älykäs sentteri tekee joukkuekavereista ympärillään parempia.

Suurin osa Venäjän joukkueen rungosta tulee kuitenkin kotimaan juniorisarja MHL:stä, josta tiedot pelaajian tasosta ovat hyvin vähäisiä. 190-senttinen Kirill Martšenko ja 170-senttinen Ruslan Ishakov saanevat myös vastuuta Venäjän hyökkäyspelistä.

Kiekollinen osaaminen Venäjän takalinjoilla on heikohkoa, joten hyökkäyspelaaminen käynnistynee useimmiten helpolla ykkössyötöllä hienompien teknisten suoritusten sijaan.

Taustaltaan joukkueen ehdottomasti mielenkiintoisin pelaaja on laitahyökkääjä Pavel Rotenberg. Jokereiden osaomistajan, oligarkki Arkadi Rotenbergin poika ei kuulu joukkueen avainpelaajiin, mutta ei ole mukana pelkällä nimelläänkään.

Venäjän maalivahtikaksikko Daniil Isajev - Amir Miftahov on lähtökohtaisesti yksi kisojen kovimpia.

Tšekki

Tšekin kisaryhmä on tänä vuonna melko nimetön, eikä joukkueessa ole kuin yksi potentiaalisesti kahdelle ensimmäiselle kierrokselle povattu kenttäpelaaja - hyökkääjä Jakub Lauko. Hänen lisäkseen joukkue on slaavilaiseen tapaan täynnä taitavia ja peliälykkäitä pelaajia, mutta kokonaistaso on arvoitus.

Maalivahtiosastolla Lukas Dostal on kova tekijä, ja yksi ikäluokan kärkivahteja koko maailmassa. Mitalipelit voivat silti tälle joukkueelle olla liian kova tavoite.

Sveitsi

Käkikellomaankaan ikäluokka ei ole kaikista kovimpia. Joukkueen tähtipelaajat Valentin Nussbaumer ja Nando Eggenberger ovat hyviä pelaajia, mutta eivät kestä vertailua kärkimaiden runkopelaajiin. Yksi avainhyökkääjistä on puoliksi suomalainen Keijo Weibel, joka on tällä kaudella tehnyt debyyttinsä myös Sveitsin pääsarja NLA:ssa.

Kanadassa OHL-sarjaa pelaava puolustaja Nico Gross saanee pelata Sveitsin takalinjoilla niin paljon kuin jaksaa.

Slovakia

Slovakian tilanne on hyvin samankaltainen Sveitsin kanssa. Pelaajamateriaalissa ei ole hurraamista, ja joukkueen runko tulee Slovakian heikkotasoisesta juniorisarjasta. Ykköstähti, 2001 syntynyt Maxim Cajkovic pelaa Ruotsissa Malmön junioreissa.

Muut maat

Valko-Venäjä ja Ranska eivät ole vielä julkaisseet kisajoukkuettaan, mutta niissä ei ole ennakolta ole sen kummempaa kerrottavaakaan, lähtökohtaisesti kummallakaan maalla ei ole NHL-potentiaalisia pelaajia mukana.

Oletusarvoisesti nämä maat ratkaisevat 1A-divisioonaan putoajan keskenään.